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La estrella Polar está más cerca de la Tierra de lo que se pensaba

La estrella del norte Polaris
Esta fotografía de larga exposición muestra cómo la estrella del Norte, Polaris, se encuentra fija en el cielo nocturno mientras otras estrellas aparecen en movimiento debido a la rotación de la Tierra. A la derecha aparece un acercamiento de Polaris junto a sus dos estrellas acompañantes: Polaris B y C. /Crédito: http://www.space.com

La famosa estrella Polaris, o Estrella Polar como se le conoce en algunos lugares, y que a lo largo de la historia de la humanidad ha servido para guiar a los marinos, se encuentra más cerca de la Tierra de lo que se pensaba.

Y es que un grupo de científicos que la ha estudiado recientemente ha encontrado que se encuentra a unos 323 años luz de la Tierra y el Sol, sustancialmente más cerca de lo que se creía que eran 434 años luz ( esto de acuerdo con un una estimación realizada en los años 90 por el satélite Hiparcos de la Agencia Espacial Europea).

La nueva medición podría ayudar a los astrónomos a encontrar algunas respuestas a los misterios del universo, como la tan anhelada búsqueda de la energía oscura.

Polaris es un tipo de estrella a la los investigadores califican como variable Cefeida, debido a que emite pulsaciones cada cierto tiempo y sirve a los científicos para medir distancias en el espacio. Los astrónomos pueden medir la distancia a una variable Cefeida estudiando cómo cambia su brillo a lo largo del tiempo.

Dado que Polaris es la estrella Cefeida más cercana a nuestro Sistema Solar, una medición exacta de su distancia, como se ha podido hacer, podría servir como punto de referencia para hacer mediciones de otras Cefeidas que son utilizadas para medir el tamaño del universo.

El haber logrado realizar esta nueva medición de Polaris, es producto de las constantes observaciones realizadas por astrónomos de Canada, Ucrania y Bélgica, quienes realizaron análisis del espectro electromagnético del astro.

“Polaris presenta ciertas anomalías que hasta ahora habían desafiado una interpretación directa. Nuestras observaciones en alta resolución del espectro de Polaris representan el comienzo de una nueva era para comprender la estrella”, afirmó David Turner de la Universidad Saint Mary en Halifax, Canadá.

Sobre la relación de este legendario astro con el ser humano, podemos decir que ganó reputación como la Estrella Polar debido a su posición en los cielos nocturnos, ya que se encuentra alineada con la dirección del eje de la Tierra.

Al contrario que otras estrellas que salen por el horizonte y luego desaparecen en el transcurso de la noche debido a la rotación de la Tierra, Polaris aparece siempre en la misma posición en los cielos del norte convirtiéndola en una invaluable herramienta de navegación.

También podemos decir que es unas 4,000 veces más brillante que el Sol y es una estrella tipo Super Gigante Amarilla.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Space.com

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Un observatorio de la NASA ha medido con precisión la expansión del universo

Astrónomos que han hecho uso del telescopio Spitzer de la NASA, han logrado una de las mediciones más precisas que hasta ahora se tienen sobre la llamada constante de Hubble, que es una ecuación que sirve para determinar a qué velocidad se expande el universo.

La constante de Hubble lleva este nombre porque, en los años 20 del siglo pasado, el astrónomo Edwin P. Hubble (1889-1953) asombró al mundo al confirmar que nuestro universo se expande desde que explotó hace unos 13,700 millones de años. A finales de los 90, los investigadores descubrieron que dicha expansión era cada vez más acelerada y determinar la velocidad de expansión es crucial para entender la edad y el tamaño del universo.

A diferencia del Telescopio Hubble que mira el cosmos en ondas visibles y en ondas infrarrojas cortas, el telescopio Spitzer tomó ventaja de su capacidad para poder observar ondas largas infrarrojas y así poder determinar que la constante de Hubble es ahora de 74.3 por segundo por mecaparsec. Un megaparsec equivale a tres millones de años luz.

“Nuevamente, el telescopio Spitzer está haciendo ciencia más allá de los límites para los que fue diseñado”, afirmó uno de los investigadores, Michael Werner, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, quien también comentó: “primero, el telescopio Spitzer nos sorprendió con su habilidad para estudiar la atmósfera de los exoplanetas y ahora, además, se ha convertido en una herramienta cosmológica muy valiosa”.

El telescopio Spitzer /NASA.

Adicionalmente, los resultados de Spitzer fueron combinados con información publicada por la Sonda Wilkinson de Anisotropía de Microondas (WMAP) de la NASA, para obtener una medida independiente de la energía oscura: uno de los más grandes misterios del universo. De hecho, se cree que la materia oscura le está ganando la batalla a la gravedad, dejándola de lado en este proceso de expansión.

“Este es un inmenso rompecabezas. Y es excitante saber que podemos ser capaces de utilizar al telescopio Spitzer para resolver problemas fundamentales de la cosmología como la velocidad precisa con la que el universo se expande en este momento, así como medir la cantidad de materia oscura desde otro ángulo”, dijo Wendy Freedman de los Observatorios del Instituto Carnegie para la Ciencia de Pasadena, California.

Por su parte, Glenn Wahlgren, científica del programa Spitzer de la NASA, comentó que la visión infrarroja, con la que se puede observar a través del polvo interestelar y que provee mejores vistas de las llamadas estrellas variables cefeidas, nos puede ayudar a mejorar nuestras mediciones de la constante de Hubble utilizando a estas estrellas.

En este sentido, las Cefeidas son como peldaños vitales para determinar la escala cósmica de distancias: un conjunto de objetos con distancias perfectamente conocidas que, cuando se combinan con la velocidad a la que los objetos se alejan de nosotros, revelan la tasa de expansión del universo.

Así, las Cefeidas resultan objetos cruciales porque sus distancias desde la Tierra se pueden medir con extraordinaria precisión. De hecho, en 1908, Henrietta Leavitt descubrió estos pulsos estelares a un ritmo directamente relacionado con su brillo intrínseco.

La Gran Nube de Magallanes / http://www.pirulocosmico.blogspot.mx/

Para visualizar cómo esto es importante, imagine a alguien que camina alejándose de usted con una vela. Cuanto más lejos se encuentre, más tenue será y entonces su brillo aparente revelará su distancia. El mismo principio se aplica a las Cefeidas que podrían ser las velas estándar del cosmos. Porque midiendo qué tan brillantes aparecen en el cielo, y comparando esto con el brillo conocido como si estuvieran cerca, los astrónomos pueden calcular su distancia con respecto a la Tierra.

Spitzer observó 10 cefeidas en nuestra propia galaxia y 80 en un grupo local vecino llamado La Gran Núbe de Magallanes. Sin la presencia de polvo cósmico que les bloqueara la visibilidad, el equipo de investigación fue capaz de obtener medidas más precisas del brillo aparente de estas estrellas y, por consiguiente, de sus distancias  Esta información, sin lugar a dudas, abre el camino para una nueva y mejor estimación de la tasa de expansión de nuestro universo.

“Hace justamente una década, utilizar las palabras precisión y cosmología en la misma sentencia no era posible, debido a que el tamaño y la edad del universo no se conocían con precisión. Ahora podemos hablar de una precisión de unos cuantos puntos porcentuales, cuando en el pasado se hablaba de hasta dos puntos, por lo que es algo verdaderamente extraordinario”, afirmó Wendy Freedman.

El estudio ha aparecido publicado en la revista Astrophysical Journal.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Jet Propulsion Laboratory.

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