Descubren que la presión atmosférica determiniaría si un planeta es habitable o no

atmosfera

La presión atmosférica afecta la temperatura del agua líquida que es fundamental para saber si un planeta puede tener vida o no, por lo tanto, conocer dicha presión es fundamental para saber si puede ser habitable o no.

La mayor parte de los estudios teóricos y observacionales  en astrobiológica conciernen a la llamada zona de habitabilidad que es una “banda” que rodea a una estrella donde el agua se encuentra en un punto de equilibrio al no congelares ni tampoco ebullir.

Pero una reciente investigación publicada en el mes de Mayo hace hincapié en el asunto de la presencia de atmósfera, la cual determina el hecho de que el agua permanezca en en estado líquido.

En la Tierra, el espacio alrededor de nosotros está lleno de moléculas de aire que tienen un peso sobre nuestro cuerpo a pesar de que no lo notamos. De hecho la presión atmosférica terrestre presiona hacia abajo con una fuerza de 1 kilogramo por centímetro cuadrado. Afortunadamente nuestra biología ha evolucionado lo suficiente para poder operar bajo esta presión que suena ridícula cuando la compráramos con la presión que tienen que soportar los organismos marinos en el fondo del mar.

En este sentido, la presión atmosférica tiene una influencia directa en el punto de ebullición del agua que es cuando pasa de estado líquido a gaseoso. Y esto se puede comprobar de forma directa cuando calentamos un tarro de agua: si lo hacemos en una montaña el agua se calentará mucho más rápido que sí lo hacemos en una playa, esto se debe a que la presión es mucho más baja a grandes alturas que a nivel del mar.

¿Pero qué sucede exactamente a nivel molecular? Pues que el llamado punto de ebullición no es otra cosa que un movimiento acelerado de las moléculas, las cuales escapan más rápido, se convierten en gas, cuando están bajo poca presión. Y a lo que llamamos temperatura es la medida de este movimiento molecular.

Por otro lado, entre las conclusiones a las que se llegó en este nuevo estudio encabezado por Giovanni Vladilo de la Universidad de Trieste, es que la zona de habitabilidad se expande en la medida en que la presión atmosférica aumenta. Una de las explicaciones que se dan a esto es que las atmósferas con mayor presión son más densas. Y entre más densa es una atmósfera mejor transporta el calor de un lugar a otro promoviendo el llamado efecto invernadero en el que los gases atmosféricos absorben calor.

Para exoplanetas que se encuentran más lejos de lo que está la Tierra del Sol, y que por tanto reciben menos luz, las atmósferas de alta presión tienden a atrapar mejor el calor y a distribuirlo por el ecuador. En este sentido, un planeta con una alta presión puede permanecer caliente a pesar de que esté lejos de su estrella.

La presión atmosférica también tiene un profundo efecto en la biodiversidad: comparado con planetas con baja presión, los planetas con alta presión tienden a poseer una temperatura global parecida en su superficie lo que hace que la vida se adapte mejor a las condiciones que prevalezcan en un planeta en un particular.

Pero, por ahora, la relación entre zona de habitabilidad y presión atmosférica es un tema puramente académico que no ha sido comprobado, de tal suerte que, hasta hoy, no se ha podido medir la presión de ninguno de los planetas que han sido encontrados fuera del sistema solar. Pero Vladilo es optimista cuando señala que planetas mucho más grandes que la Tierra podrían dar resultados efectivos a su trabajo.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Daily Galaxy.

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