Descubren nueva luna alrededor de Neptuno

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El Telescopio Espacial Hubble ha descubierto una nueva luna alrededor de Neptuno, por lo que ahora el número de satélites de este gigante gaseoso se dispara a 14.

El nuevo satélite –llamado S/2004 N 1- fue descubierto el 1 de Julio de 2013 durante un análisis de viejas fotografías tomadas por este telescopio.

S/2004 N 1 es el satélite más pequeño de Neptuno encontrado hasta ahora ya que solamente mide 19 kilómetros.

Dicen los investigadores que haberlo descubierto fue muy difícil ya que orbita de forma muy rápida: “es como si pusiéramos a un fotógrafo deportivo a seguir el movimiento de un atleta donde éste último aparece enfocado y el fondo completamente desenfocado”, afirma Mark Showalter del Instituto SETI.

Para poder encontrar la nueva luna, Showalter hurgó a través de varios archivos de fotografías tomados por el Hubble entre 2004 y 2009, y donde la nueva luna aparece en al menos 150 de estas fotos. Trazando una órbita circular de la luna, Showalter pudo demostrar también que el pequeño satélite orbita el planeta cada 23 horas.

La luna es tan pequeña y difícil de observar que, inclusive, la sonda Voyaguer 2 que pasó cerca de Neptuno en 1989 no lo pudo detectar; pero en aquella ocasión la sonda sí que puedo descubrir otras seis lunas.

S/2004 N 1 es tan pequeño que es alrededor de 100 millones de veces menos brillante que cualquier estrella que pudiésemos mirar directamente en el cielo.

Por otra parte, y con 2,700 km de diámetro, la luna más grande de Neptuno es Tritón el cual es considerado como el único satélite natural en todo el Sistema Solar que tiene una órbita retrógrada. En este tipo de movimiento orbital la dirección que sigue un cuerpo es opuesto al movimiento de rotación del planeta que lo hospeda.

Debido a este extraño movimiento, algunos expertos sospechan que Tritón es  un planeta enano que, hace mucho tiempo, fue capturado por la fuerza de gravedad de Neptuno.

El Telescopio Hubble fue lanzado al espacio en 1990 y, desde aquél entonces, nos ha traído impresionantes imágenes tanto del Sistema Solar, de otras galaxias distantes y del llamado universo profundo. Su sucesor será el telescopio James Webb que será lanzado al espacio en 2018.
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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Live Science.

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