El robot Curiosity demuestra que Marte perdió su atmósfera original

marte1A partir de nuevos datos obtenidos por el robot Curiosity de la NASA, se ha podido determinar que Marte ha perdido la mayor parte de su atmósfera original.

A través de sus instrumentos, el robot ha sido capaz de medir la abundancia de diferentes gases y de diferentes isótopos a partir de muestras obtenidas de la atmósfera. Los isótopos son variantes de un mismo elemento químico con diferente peso atómico. Esta diferencia es producto del número de protones que tienen. Un ejemplo de lo que es un isótopo es el carbono-12 y carbono-13 (es más pesado este último).

El instrumento SAM (Sample Analysis at Mars), es el que se ha encargado de medir los isótopos pesados y ligeros del carbono y oxígeno que son los elementos de los que está compuesta la atmósfera marciana.

Gracias al hecho de poder medir la cantidad de estos isótopos, los investigadores han podido determinar no solamente la pérdida gradual de la atmósfera marciana sino también el hecho de por qué ocurre este fenómeno.

“A medida que se iba perdiendo la atmósfera, la huella de este proceso se puede observar directamente a través de la cantidad de isótopos”, afirmó Paul Mahaffy del Centro Espacial Goddard de la NASA.

Y existen otros factores que también sugieren que Marte tuvo alguna vez una atmósfera más delgada, como la ausencia actual de agua (en el pasado sí la tuvo).

Por otro lado, el enriquecimiento de isótopos medidos en los puntos dominantes de gas de dióxido de carbono muestran una pérdida en la parte superior de la atmósfera que favorece la pérdida de isótopos ligeros en lugar de que esto suceda en la atmósfera inferior que interactúa con el suelo.

El robot también midió el mismo patrón en los isótopos de hidrógeno, carbono y oxígeno, hecho que está en consonancia con la pérdida gradual de la atmósfera original. El enriquecimiento de los isótopos más pesados en la atmósfera marciana ha sido previamente medido dentro de burbujas de gas dentro de meteoritos marcianos.

El poder medir este gas dentro de los meteoritos ha sido fundamental para deducir que la pérdida de atmósfera ocurrió durante los primeros mil millones de años de existencia del planeta el cual tiene una edad de 4,600 millones de años.

Y gracias a los últimos datos aportados por la sonda, los científicos pueden establecer con mayor precisión la relación entre los estudios que se han hecho con meteoritos y los modelos actuales sobre la pérdida de atmósfera que presenta el planeta.

Para terminar hay que decir Curiosity aterrizó dentro del cráter Gale el pasado 6 de agosto de 2012.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Jet Propulsion Laboratory.

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