Misteriosas explosiones de radio provenientes de otras galaxias podrían resolver importantes interrogantes

Radio telescopio ParkesUn equipo de astrónomos han reportado  para la revista Science la detección de un conjunto de explosiones  que sugieren que se originaron fuera de la Vía Láctea. Con una duración de unos pocos miles de milisegundos y con una periodicidad de 10 segundos, las misteriosas explosiones podrían ser causadas por un extraño fenómeno de emisión de ondas de radio.

“Este es uno de los descubrimientos más importantes de emisiones de ondas de radio de la última década, afirma Scott Ransom, del Observatorio Nacional de Radio Astronomía de Virginia en Estados Unidos.

Pese a que en los últimos años ha sido posible grabar ondas de radio provenientes de galaxias distantes, nunca se habían detectado señales ultra-cortas generadas más allá de la Vía Láctea. De hecho, utilizando datos archivados del radiotelescopio Parkes que se encuentra en Australia, Thornton y sus colaboradores encontraron cuatro explosiones que parecen provenir de una fuente que se encuentra más allá de nuestra galaxia.

Debido a que las ondas de radio viajan a través del material ionizado que hay en el espacio, los investigadores pudieron encontrar un mar de electrones que generaban un descenso en la velocidad de las frecuencias bajas pero dejaba las frecuencias altas casi sin afectarlas. Como resultado, una señal de radio estrecha que viaja grandes distancias se esparce tanto que llega a desaparecer.  De hecho, las cuatro señales de radio encontradas por Thornton y su equipo están tan extendidas que la distribución de electrones en la Vía Láctea pueden dar cuenta de solo 3-6% de su dispersión. También hay un indicativo muy fuerte de que las cuatro señales, que provienen de diferentes regiones del cielo, se originan fuera de la Vía Láctea.

En este sentido,modelos del contenido de los electrones en el espacio intergaláctico sugieren que las explosiones de radio cruzan entre 5,500 millones y 10,000 millones de años luz antes de llegar a la Tierra.

¿Pero de dónde provienen exactamente estas explosiones?

Su brevedad y brillo sugiere que fueron emitidas por un tipo de pequeños pero muy energéticos objetos llamados magnetares que son estrellas de neutrones que tienen un campo magnético muy poderoso; las explosiones son la señal de la presencia de un cataclismo que involucra grandes cantidades de materia y energía. Pero su origen sigue siendo un misterio porque los astrónomos son incapaces de establecer claramente de donde provienen realmente las señales.

Así, los investigadores están trabajando ahora en encontrar explosiones de radio en tiempo real con la finalidad de que los telescopios ópticos puedan encontrar objetos que emitan en el espectro electromagnético de luz visible y que puedan provenir de la misma fuente. De hecho podrían utilizar las ondas de la luz para calcular exactamente que tan lejana está dicha fuente.

Si los astrónomos pueden determinar las distancias, también pueden utilizar la dispersión de las ondas de radio para medir el número de electrones que se encuentran situados entre las galaxias. La abundancia de electrones es representativa de la cantidad de bariones -protones y neutrones- que residen en el espacio intergaláctico.

El número de electrones es de mucho interés porque podría resolver una gran interrogante: ¿por qué la abundancia de bariones (protones y neutrones) dentro de las galaxias se queda corto respecto a las observaciones del universo temprano donde había más materia bariónica que ahora?

Las misteriosas explosiones de radio son un excelente recurso que nos indicaría en donde se encuentra realmente estos bariones perdidos y darle más sentido al modelo del universo que hoy tenemos.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Nature.com

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