60,000 millones de planetas podrían albergar vida, sugiere nuevo estudio

planeta_extrasolarA pesar de que apenas se han detectado una docena de planetas potencialmente habitables más allá del Sistema Solar, un nuevo estudio afirma que el universo debería estar colmado de mundos que podrían soportar vida.

Y es que, solamente la Vía Láctea, sería capaz de albergar alrededor de 60 mil millones de planetas que orbitarían estrellas enanas marrones.

También han podido predecir que debería haber un planeta con el tamaño de la Tierra en la llamada zona de habitabilidad por cada enana marrón presente (estas estrellas son las más comunes del universo).

Pero otro grupo de científicos han revelado algo todavía más interesante: que el número de planetas capaces de albergar vida en otras partes de la galaxia podría duplicarse por la presencia de nubes que son fundamentales para generar y preservar la vida.

“Las nubes causan calor y frío en la Tierra ya que reflejan la luz del Sol para enfriar las cosas y absorben radiación infrarroja de la superficie para crear el efecto invernadero. Esto es parte de lo que hace nuestro planeta para mantenerse suficientemente caliente y así también poder mantener la vida”, afirma Dorian Abbot, profesor de ciencias geofísicas de la Universidad de Chicago.

La zona de habitabilidad puede definirse como la región donde un planeta tiene la temperatura correcta para mantener el agua líquida en su superficie, que es un requerimiento para que la vida pueda existir. Si un planeta se encuentra muy lejos de su estrella el agua se congela y, si está muy cerca, entonces se evapora. Y debido a que las enanas marrones son menos brillantes y por lo tanto más frías que el Sol, su zona de habitabilidad es más acogedora que la de nuestro sistema solar.

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Esta ilustración muestra una simulación de nubes (blanco) cubriendo a un planeta (azul), que orbitaría una estrella enana marrón./Crédito: http://www.space.com

“Si orbitáramos alrededor de una estrella de poca masa como una enana marrón, tendríamos que hacerlo una vez al mes o una vez cada dos meses para recibir la misma cantidad de luz que recibimos del Sol”, explicó otro de los autores, Nicolas Cowan, de la Northwestern University de Estados Unidos.

Por otro lado, los investigadores utilizaron simulaciones en tercera dimensión con la finalidad de hacer un modelo de la forma en la que el aire y la humedad se moverían sobre un planeta cuyo movimiento orbital sería parecido al de la Luna, donde siempre hay una cara que mira al Sol y la otra no. Además encontraron que cualquier superficie que contenga agua produciría nubes. Esto tendría un efecto de enfriamiento en los anillos internos de la zona de habitabilidad, lo que significa que los planetas que estarían ahí serían capaces de sustentar agua en su superficie y en zonas más cercanas a su estrella.

El hallazgo les proporcionaría a los científicos una nueva manera de confirmar la presencia de agua líquida en un planeta alienígena a través de las observaciones que se hicieran con el telescopio James Webb, que es un nuevo observatorio que será lanzado al espacio en 2018.

“Si miras a Brasil o Indonesia desde el espacio mediante un telescopio de infrarrojos, se verán fríos, y esto es porque en realidad estás viendo la cubierta de nubes. Esta cubierta se encuentra a mucha altitud. Allá arriba es extremadamente frío”, afirma Cowan.

Lo mismo sucedería en un exoplaneta habitable que tuviera una cubierta de nubes que fuera altamente reflejante. Y, si el telescopio James Webb detectara una señal similar de un planeta extraterrestre, definitivamente formaría nubes y esto sería la confirmación de que ahí habría también agua líquida.

Los detalles de la investigación aparecieron publicados el pasado 27 de Junio en la revista Astrophysical Journal Letters.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Space.com

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