Descubren primera evidencia del origen extraterrestre de los neutrinos

neutrinos

A pesar de que los rayos cósmicos fueron descubiertos hace 100 años, su origen sigue siendo uno de los más grandes misterios para la física.

Y es que un telescopio situado en la Antártica, el Observatorio de Neutrinos IceCube, ha reportado la detección de 28 neutrinos altamente energéticos que podrían tener su origen en las fuentes cósmicas. Dos de estos han alcanzado energías superiores a 1 petalectrovoltio, que es un nivel de energía miles de veces superior que la energía más alta que ha producido un neutrino en un acelerador.

“Estamos observando por primera vez neutrinos de altas energías que no provienen de la atmósfera”, dice Francis Halezen, principal investigador de IceCube. “Esto era lo que estábamos buscando”.

Debido a que rara vez interactúan con la materia, y que no presentan obstáculos para la gravedad, los neutrinos pueden llevar información de los fenómenos de mayor energía que se producen a grandes distancias. Sin embargo, millones de neutrinos pasan a través de la Tierra cada segundo y la gran mayoría se originan también en el Sol o en la atmósfera de nuestro planeta. Pero son raros los neutrinos de altas energías que pueden generarse por los más poderosos eventos cósmicos, tales como los rayos gamma, agujeros negros o la formación estelar, donde serían creados en asociación con rayos cósmicos que alcanzarían energías de cientos de miles de pentaelectrovoltios.

detector ice cube

El detector IceCube / Crédito: Daily Galaxy.com

El profesor de post-doctorado Nathan Whitehorn ha descrito 28 eventos de alta energía producidos por neutrinos que fueron capturados por el detector entre mayo de 2010 y mayo de 2012. Estos eventos, incluyendo dos que exceden el nivel de energía de 1 pentaelectrovoltio, es uno de los grandes retos para construir un detector como el IceCube.

“Es prematuro especular en donde se originaron estos neutrinos  pero la colaboración de IceCube continúa refinando y expandiendo el análisis”, añadió Whitehorn.

El telescopio IceCube está compuesto por más de 5,000 módulos digitales ópticos suspendidos en un kilómetro cúbico de hielo en el Polo Sur.

Hay que mencionar que el observatorio de la Fundación Nacional para la Ciencias de Estados Unidos detecta neutrinos a través de los delgados flashes o luz azul producida cuando uno de ellos interactúa con una molécula de agua en el hielo.

Las primeras pistas sobre la existencia de los neutrinos de alta energía vinieron con el inesperado descubrimiento en Abril de 2012 de dos eventos de detección por encima de 1 pentavoltio. Un análisis de esos eventos fue reportado el mes pasado en un documento enviado a la revista Physical Review Letters. Una búsqueda intensiva, encabezada por Whitehorn y sus colegas Claudio Popper y Naoko Kurahashi de 26 eventos adicionales permitieron observar eventos superiores a los 30 teraelectrovoltios. Todo esto será descrito en una publicación posterior.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: The Daily Galaxy.

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