¿Marte todavía tiene una atmósfera dinámica?

Excavación en Marte

Marte ha perdido la mayor parte de su atmósfera original, pero ha dejado una parte que todavía se encuentra bastante activa. Esto se ha sabido gracias a los trabajos de exploración que realiza, en su superficie, el robot Curiosity de la NASA.

La evidencia de que Marte ha perdido la mayor parte de su atmósfera, debido a un proceso donde el gas se ha escapado de la capa más alta de su atmósfera, se ha fortalecido.

El instrumento SAM (Análisis de Muestras en Marte) que lleva Curiosity abordo, analizó muestras atmosféricas la semana pasada utilizando un proceso donde se seleccionan gases específicos. El resultado ha otorgado las medidas más precisas jamás hechas de los isótopos de argón en la atmósfera marciana. Los isótopos son variantes de un mismo elemento pero con diferente peso atómico. “Nos encontramos sin duda con la más clara y robusta huella de que Marte perdió su atmósfera”, afirmó Sushil Atreya, de la Universidad de Michigan.

SAM también ha encontrado que la atmósfera marciana tiene un porcentaje cuatro veces mayor de isótopos ligeros y estables (argón-36), comparado con el argón-38 que es más pesado. Este hecho elimina dudas con respecto al porcentaje de isótopos que existen actualmente en la atmósfera marciana y que, allá por 1976, la sonda Vikingo trató de calcular.

De hecho, el porcentaje es mucho menor que la taza de argón existente en el Sistema Solar y que se ha podido medir a través de otros estudios de Júpiter y Saturno. Y todo esto apunta a un proceso en Marte que favoreció la pérdida de los isótopos ligeros sobre los pesados.

ChemCam polvo

Éstas dos imágenes, tomadas con pocos minutos de diferencia, se puede apreciar cómo el bombardeo de rayos láser ha removido el polvo de la rocas que está estudiando el robot Curiosity: /Crédito: NASA.

Por otro lado, el robot Curiosity tiene la capacidad de medir muchísimas variables que se presentan en la atmósfera de Marte gracias a otro instrumento que lleva abordo de nombre REMS (Estación de Monitoreo Ambiental), que ha sido creado por España.

Si bien la temperatura del aire que desde hace 8 meses se monitorea diariamente se ha incrementado un poco, (dicho aumento no está relacionado con la ubicación del robot), la humedad sí que ha variado significativamente en función de los los lugares en los que ha estado Curiosity.

Debemos comentar también que, hasta el momento, no se han podido observar senderos de tolvaneras dentro del Cráter Gale, pese a que los sensores de REMS han detectado muchos patrones de torbellinos durante los primeros cien días de la misión, sin embargo no tantos como los que fueron detectados en el mismo periodo de tiempo por otras misiones que han estado en el planeta. “Una tolvanera es un evento que sucede en pocos segundos y que debe ser verificado por una combinación de las oscilaciones de la presión, la temperatura y el aire”, explica el principal investigador de REMS, Javier Gómez-Elvira, del Centro de Astrobiología de Madrid.

curiosity-rover

Si todo sale bien, el robot Curiosity, que llegó a Marte en Agosto de 2011, funcionará por un periodo de 2 años.

El polvo distribuido por el viento ha sido examinado por la cámara de rayo láser ChemCam (Química y Cámara) que el robot también lleva abordo y que ha bombardeado con pulsos de rayos láser polvo y rocas.  La energía del rayo tiene la capacidad de remover el polvo que se encuentra encima y alrededor del material que a los científicos les interesa para ser estudiado. Pero, curiosamente, esos pulsos también otorgan información sobre el polvo removido.

“Sabemos que Marte es rojo por la presencia de óxidos de hierro que se encuentran en el polvo y la ChemCam ha revelado la compleja química de la que está compuesto la mayor parte del polvo que incluye también hidrógeno, que podría estar presente en forma de grupos de hidroxilos o de moléculas de agua”, dice Silvestre Maurice del Instituto de Investigación en Astrofísica y Paleontología de Toulouse, Francia.

El posible intercambio de moléculas de agua entre la atmósfera y la superficie es estudiado por una combinación de instrumentos que el robot lleva abordo y que incluyen al DAN (Dinámica del Albedo de los Neutrones).

En resumen: uno de los objetos de la misión, además de estudiar las características de la atmósfera y el suelo, es el de conocer con profundidad la historia ambiental del Cráter Gale: una región que los científicos han elegido por considerarla el lugar idóneo donde, en el pasado, se pudo haber desarrollado vida microbiana.

Curiosity llegó a Marte en Agosto de 2011, llevando consigo 10 sofisticados instrumentos científicos. La misión durará dos años.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: NASA.

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