¿Los genes de los neandertales podrían estar en nosotros?

neanderthal

Un grupo de investigadores creen haber identificado los restos de un esqueleto del primer híbrido entre un Neandertal y un ser humano.

El descubrimiento se hizo al norte de Italia, donde, hace más de 400,000 años, los científicos creen que los de esta especie vivieron junto con los seres humanos actuales, aunque desarrollando culturas separadas y distintas.

Llegar a esta conclusión ha sido posible gracias a que los investigadores descubrieron un hueso maxilar que revela que su propietario tenía características faciales atribuibles tanto a los humanos modernos como a los integrantes de esta especie desaparecida.

En este sentido, el hallazgo, que se hizo en 2011, podría responder a la interrogante de si nuestros ancestros humanos y los neandertales se cruzaron después de que ambas especies dejaran África hace muchos miles de años. Y es que, solamente 10 años después de que los científicos descodificaran el genoma humano, un equipo internacional de investigadores lograron hacer un mapa genético de esta especie, concluyendo que todos tenemos una pizca de sus genes.

Los científicos del proyecto utilizaron minúsculas partículas de polvo de hueso extraídas de tres mujeres neandertales, quienes murieron en una cueva de Croacia hace más de 40,000 años y con la finalidad de completar el genoma del Neandertal. Posteriormente compararon estos genes con los de humanos modernos que viven ahora en cinco regiones distintas del mundo: Francia, Papua Nueva Guinea, China, y el norte y sur de África.

Los investigadores concluyeron que, los humanos que vivimos actualmente, llevamos entre un 1 y un 4 por ciento de genes neandertales codificados en las proteínas de nuestro cuerpo. Estos genes debieron haber entrado a nuestro linaje en algún momento y en un periodo de 50,000 años cuando los neandertales y los humanos dejaron África a través del medio oriente para luego expandirse a través de Europa y Asia. Los Neandertales se extinguieron hace unos 30,000 años.

El genoma de los neandertales y los humanos modernos, cuyo linaje se separó de un ancestro desconocido en común hace unos 400,000 años, es 99.5 % idéntico. De hecho, son nuestros más cercanos parientes en la cadena evolutiva. Por hacer un comparativo: los humanos y los chimpancés comparten el 98 por ciento de sus genes.

Por otro lado, los científicos analizaron 4 mil millones de unidades del ADN del Neandertal, llamados nucleótidos: al menos el 60% de todo el genoma de esta especie.

Para Richard Green, quien es uno de los investigadores, “encontrar los genes de los neandertales en las personas que viven hoy en día representa una evidencia convincente de que hace miles de años existieron algunos cruzamientos entre ambas especies”.

La investigación ha sido llevada a cabo por los paleontólogos Svante Paabo  y Richard E. Green de la Universidad de Santa Cruz en California y ha sido publicado en el repositorio de documentos científicos de nombre Plos One.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: The Daily Galaxy.

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