El telescopio Herschel descubre las estrellas más jóvenes jamás observadas antes

estrellas descubiertas por herschel

Gracias al telescopio Herschel de la Agencia Espacial Europea, un equipo de astrónomos acaba de descubrir las estrellas más jóvenes jamás observadas. 

La tarea de encontrarlas fue muy complicada porque alrededor de estas protoestrellas (estrellas en formación), existe una gran y densa nube de polvo.

Por cierto que la presencia de los 15 nuevos astros tomó por sorpresa a los astrónomos, quienes estaban estudiando una región del cielo, en la constelación de Orión, donde existen muchas estrellas jóvenes.

“El telescopio Herschel ha revelado el grupo más grande de protoestrellas que jamás se haya encontrado en una región de formación de astros”, afirmó Amelia Stutz, quien es la investigadora principal del estudio que aparecerá publicado en la revista The Astrophysical Journal. “Con estos resultados estamos cada vez más cerca de ser testigos del momento en que las estrellas se formaron por primera vez”.

Todos los astros, incluyendo al Sol, cobran vida a partir del colapso gravitatorio de nubes masivas de gas y polvo. Una vez que sucede esto, este gas que ha colapsado comienza a formar una pelota de plasma muy caliente. Este proceso dura unos pocos cientos de miles de años.

Por otro lado, y como hemos dicho, encontrar protoestrellas en sus primeras etapas de existencia supone un gran reto: durante años, los astrónomos han estado investigando el lugar donde nacen en la Nube Molecular de Orión, que es una región donde se acumulan muchas nubes donde se forman nuevas estrellas. Y es hasta ahora cuando han podido identificar las nuevas protoestrellas gracias al Telescopio Espacial Herschel.

“Los estudios previos habían dejado de lado a las jóvenes protoestrellas de Orión, las cuales son mucho más frías en cuanto a temperatura se refiere”, afirma Stutz. “Estas fuentes nos podrían ayudar a comprender mejor cómo funciona el proceso de formación estelar en las etapas iniciales, cuando la mayor parte de la masa estelar se está creando y las condiciones físicas son difíciles de observar”, añade.

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El telescopio Herschel, que observa longitudes de onda en infrarrojos, tiene un espejo de 3.5 metros de diámetro y fue lanzado al espacio en 2009. Es administrado por la Agencia Espacial Europea y la NASA. /Crédito: wikipedia.org

El telescopio Herschel ha observado a estas protoestrellas en el llamado infrarrojo lejano, que está compuesto por ondas de luz largas que son imposibles de detectar con el ojo humano. La luz en infrarrojos es capaz de brillar a través de la densa nube que rodea a las estrellas florecientes y que impide el paso de ondas electromagnéticas de alta energía y de longitudes de onda más cortas.

Así, ha sido capaz recoger luz infrarroja que va de 70 a 160 micrómetros de longitud de onda, que es comprable con el ancho de un cabello humano. Posteriormente los investigadores compararon estas observaciones con otras que, anteriormente,  se habían realizado de la región de Orión, utilizando el telescopio espacial Spitzer.

De las 15 nuevas protoestrellas descubiertas, 11 poseen un color muy rojo, que significa que tienen una tendencia a emitir ondas electromagnéticas en regiones de muy baja energía del espectro electromagnético. Esto indica, también, que las estrellas continúan estando envueltas en gas, lo que significa que aún son muy jóvenes.

Los astrónomos esperan poder documentar cronológicamente cada etapa del desarrollo de cada una de las estrellas, como si fuese un árbol familiar, de la etapa anterior al nacimiento y de la infancia temprana, que es cuando los planetas también toman su forma.

“Con este descubrimiento, estamos añadiendo una importante fotografía perdida al álbum familiar del desarrollo estelar”, afirmó Glenn Wahlgren, del Programa de Ciencia del Telescopio Herschel de la NASA. “Herschel nos ha permitido estudiar estrellas en su infancia”.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Jet Propulsion Laboratory.

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