Las estrellas enanas marrones podrían tener planetas como la Tierra

Estrella Enana Marrón

Los planetas como la Tierra podrían no ser tan raros. A esta conclusión han llegado un grupo de astrónomos que, luego de utilizar información del Telescopio Kepler de la NASA, han dicho que el 6% de las enanas marrones que hay en la Vía Láctea podrían tener planetas habitables y del mismo tamaño que el nuestro.

Las estrellas enanas marrones son mucho más frías y pequeñas que nuestro Sol. De hecho, tienen tan solo un tercio de su tamaño y brillan a una millonésima parte, por lo que es imposible observarlas desde la Tierra sin utilizar un telescopio.

Pese a sus características, las enanas marrones son excelentes lugares para tratar de encontrar planetas como el nuestro debido que existen muchas: tres de cada cuatro estrellas en nuestra galaxia es una enana roja.

De hecho una de las investigadoras, Courtney Dressing de la Universidad de Harvard, se dio a la tarea de revisar un catálogo obtenido gracias al telescopio Kepler de más de 158,000 estrellas  con la finalidad de encontrar a todas las enanas marrones. Y, para su sorpresa, encontró que estas estrellas son muchísimo más frías y más pequeñas de lo que los científicos alguna vez imaginaron. De todo esto concluyó que 95 planetas del tamaño de la Tierra (todos candidatos), podrían encontrarse orbitando enanas marrones. Su hallazgo implica que al menos un 60% de estas pequeñas estrellas tienen planetas mucho más pequeños que Neptuno.

Por otro lado, el hallazgo podría tener inmensas implicaciones en lo que respecta al futuro de la búsqueda de planetas como la Tierra ya que, en lugar de que los astrónomos intenten encontrarlas en lo que ellos consideraban lugares idóneos como estrellas parecidas a nuestro Sol, ahora tendrán que concentrar sus esfuerzos en buscarlas en las enanas marrones que son las estrellas más comunes de nuestra galaxia.

Dado que aproximadamente el 75% de las estrellas más cercanas a la Tierra son enanas marrones y alrededor del 6% de estas podrían tener planetas habitables, entonces el planeta habitable más cercano a la Tierra que podría albergar vida tendría que estar a tan solo 13 años luz.

Pero quizá lo más interesante sea la idea de que cualquier forma de vida en estos planetas podría ser mucho más vieja que la vida en la Tierra. Esto se debe a que las enanas marrones viven mucho más tiempo que nuestro Sol, lo que significa que la vida podría ser más evolucionada en estos planetas.

A pesar de que el potencial de encontrar planetas como el nuestro ha crecido, todavía sigue siendo una interrogante el saber si la vida existe en estos lugares, si ha evolucionado ya o si podría estar presente en otros planetas que no sean como el nuestro o como las enanas marrones.

Los resultados de esta investigación serán publicados muy pronto en la revista Astrophysical Journal.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Science World Report.

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