Redefinen la zona de habitabilidad de planetas alienígenas

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Una de las características más importantes  de un planeta alienígena es la posibilidad de que se encuentre, o no, dentro de la llamada zona de habitabilidad que es una región que existe en cualquier Sistema Solar, donde dicho planeta se encuentra en una posición privilegiada al no estar ni muy cerca ni muy lejos de la estrella que orbita, lo que posibilita el desarrollo de la vida.

Ahora, los científicos han vuelto a definir los límites de esta zona de habitabilidad y han `expulsado´algunos planetas que estaban dentro de ella, mientras que han incluido otros que anteriormente habían sido excluidos.

“Ésta redefinición tendrá un impacto significativo en el número de exoplanetas que se encuentran dentro de la zona de habitabilidad”, afirmó el investigador Ravi Kumar Kopparapeu de la Universidad Estatal de Penn.

La zona de habitabilidad define la región donde un planeta puede ser capaz de retener agua líquida en su superficie. Si está muy cerca de su estrella entonces el agua se evaporará y, por otro lado, si se encuentra muy lejos, el vital líquido se congelará.

El agua en estado líquido es lo que los científicos buscan y consideran que es fundamental, un prerequisito, para la formación de vida.

La nueva definición de zona de habitabilidad está basada en dos bases de datos actualizadas llamadas HITRAN (transmisión en alta resolución de absorción molecular) y HITEMP (parámetros de absorción espectroscópicos de alta temperatura), que permiten conocer los parámetros de absorción de agua y dióxido de carbono: dos propiedades que tienen influencia poderosa en la atmósfera de los exoplanetas y que determinan si estos podrían contener agua líquida.

Zonas-de-habitabilidad

Zona de Habitabilidad planetaria en nuestro Sistema Solar / Crédito: http://www.ramanujan25449.blogspot.com

Por otro lado, los científicos son cautos al afirmar que la definición de zona de habitabilidad sigue sin tomar en cuenta los efectos de la retroalimentación de las nubes, que también determinan la habitabilidad de un planeta.

Hay que mencionar que las definiciones previas de lo que comprende la zona de habitabilidad fueron hechas hace 20 años por James Kasting de la Universidad de Penn y quien también contribuyó con la nueva actualización.

En este sentido, la nueva definición no es radicalmente diferente de la vieja. Por ejemplo, en nuestro Sistema Solar, las fronteras de la zona de habitabilidad han pasado de tener 0.95 unidades astronómicas (una unidad astronómica, UA, es equivalente a la distancia existente entre el Sol y la Tierra) y 1,67 UA, a un nuevo rango que va de 0.99 UA a 1.7 UA.

“Es una sorpresa que la Tierra esté tan cerca del borde interior de la zona de habitabilidad”, afirmó el astrónomo Abel Méndez de la Universidad de Puerto Rico en Arecibo, quien no formó parte de la nueva investigación.
Por cierto que Méndez gestiona una lista, llamada Catálogo de Habitabilidad de los Exoplanetas, que contiene todos los mundos conocidos que se encuentran más allá del Sistema Solar y que podrían ser aptos para la vida. Por tanto, el nuevo estudio requerirá algunos ajustes en el catálogo, ha dicho.

Exoplaneta Gliese 581g

Cuadro que muestra el tamaño de Gliese 581g (al centro) comparado con el de la Tierra y Venus / Crédito: http://www.wikipedia.org

“Muchos de aquellos planetas que nosotros creíamos estaban dentro, ahora están fuera. Pero, por otro lado, ahora la zona de habitabilidad se ha extendido de tal manera que algunos planetas que estaban fuera ahora se encuentran en ella”, comentó.

De hecho menciona el caso particular del planeta Gliese 581d, del cual se creía que se encontraba justo en el borde exterior de la zona de habitabilidad y ahora se encuentra adentro, lo que incrementa las posibilidades de que éste mundo, que se encuentra a 20 años luz de la Tierra orbitando la estrella Gliese 581 en la constelación de Libra, pueda albergar vida.

Los detalles técnicos de la investigación serán publicados en el próximo número de la revista Astrophysical Journal.

Por otra parte, si desean sumergirse en el mundo de los exoplanetas detectados, y concer sus detalles, pueden revisar el catálogo completo desde el siguiente enlace: http://phl.upr.edu/projects/habitable-exoplanets-catalog

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Space.com

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