Las estrellas Vega y Formalhaut parecen contener sistemas planetarios

Cinturón de asteorides
Cinturones formados por restos de asteorides en las estrellas Vega y Formahault. Los discos internos están más calientes que los externos./Crédito: dailygalaxy.com

El reciente descubrimiento de los restos de escombros en un cinturón de asteroides alrededor de la estrella Vega, hace que ésta sea similar a otra de nombre Formalhaut. Los datos han arrojado que ambos astros poseen un anillo interno (más caliente) y otros externo (más frío) separados por un espacio o división. Esta arquitectura es similar al cinturón de Kuiper que se encuentran en nuestro propio Sistema Solar. ¿Pero qué es lo que mantiene dicha división entre los cinturones calientes y fríos alrededor de Vega y Formalhaut? Los resultados sugieren que allí podría haber un sistema formado por varios planetas. Y esto es así porque, el cinturón de asteroides de nuestro Sistema Solar, que se encuentra entre las órbitas de Marte y Júpiter, mantiene su forma gracias al efecto que produce la fuerza de gravedad de los planetas terrestres y gigantes gaseosos como Júpiter o Neptuno.

“Nuestros resultados nos muestran que los sistemas con múltiples planetas son comunes más allá del sistema solar”, afirmó Kate Su, astrónoma del Observatorio Steward de la Universidad de Arizona en Tucson, Estados Unidos.

Ambas estrellas, Formalhaut y Vega, están relativamente cerca de la Tierra: a unos 25 años luz y tienen una edad aproximada de 400 millones de años. De hecho, Formalhaut tiene a un posible candidato a planeta llamado Formalhaut b, el cual orbita el borde interior de su cinturón de asteroides.

Comparativo de sistemas planetarios en Vega
Cuadro comparativo entre el sistema Vega (izquierda) y el Sistema Solar (derecha). Como se puede apreciar, los cinturones (el de la Tierra es el cinturón de Kuiper) se encuentran más fríos que los de la parte interna donde el Sol influye en sus altas temperaturas. / Crédito: http://www.dailygalaxy.com

Por otro lado, los telescopios responsables de detectar los cinturones en ambas estrellas son el Herschel y Spitzer, los cuales consiguieron medir la luz infrarroja emitida por polvo frío y caliente presentes en bandas discretas alrededor de Vega y Formalhaut, descubriendo así un nuevo cinturón de asteroides alrededor de Vega y confirmando la existencia de otros cinturones alrededor de ambas estrellas. Los  astrónomos creen que los cometas y las colisiones de fragmentos rocosos han sido los responsables de `reponer´el polvo en estas bandas.

Los cinturones internos en estos sistemas no pueden ser observados en luz visible debido al deslumbramiento que el brillo natural de las estrellas producen en los telescopios.

Basados en estas observaciones, los astrónomos calcularon que el planeta se encuentra formando una órbita altamente elíptica de unos 2,000 años de longitud. A partir de ahora, y hasta los próximos 20 años, el planeta cruzará un amplio cinturón de escombros. Si la órbita del planeta se encuentra en el mismo plano que el cinturón, los restos de hielo y rocas podrían chocar en la atmósfera del mundo en cuestión que produciría una serie de fenómenos variados.

Formahualtb
Los científicos han confirmado, gracias al telescopio Hubble, la presencia de un planeta en la estrella Formahault. En esta imagen se puede apreciar su movimiento orbital. /Crédito: http://www.wikipedia.org

Pero, ¿cómo son en realidad los cinturones de asteroides en Vega y Formalhaut comparados con los del Sistema Solar? Ambos, el cinturón interno y externo contienen mucho más material que los cinturones de asteroides de Kuiper. El cinturón externo se encuentra 10 veces más lejos que el cinturón interno de sus respectivas estrellas. Y debido a la gran división o distancia existente entre el cinturón externo e interno, es probable que posean planetas que aún no han podido ser detectados y que tengan el tamaño de Júpiter o que sean más pequeños todavía.

“La gran división o distancia entre los cinturones calientes y fríos hace que sea muy probable que tanto en Vega como en Formalhaut existan planetas”, comentó la co-autora del estudio, Karl Stapelfeldt, de la NASA.

En 2018, si todo sale bien, será puesto en órbita el Telescopio Espacial James Webb que sustituirá al Telescopio Hubble. Debido a su su mayor capacidad para detectar objetos pequeños, el James Webb seguramente podrá confirmar la existencia de planetas en estos dos astros.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Daily Galaxy

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