Finalmente el asteroide Apophis no chocará con la Tierra en 2029

Asteoride Apophis

Esta imagen, en tres colores, fue tomada el 5 de Enero de 2013 por el telescopio Herschel y nos muestra al asteoride Apophis en su paso por la Tierra / Crédio ESA.

Esta semana el observatorio espacial Herschel, de la Agencia Espacial Europea, ha hecho nuevas observaciones del asteroide Apophis mientras se aproxima a la Tierra. Los datos muestran que es más grande de lo que se pensaba y menos brillante.

Catalogado como el asteoride número 99942, Apophis es frecuentemente apodado por los medios de comunicación como “el asteroide del juicio final”, después de que observaciones llevadas a cabo después de su descubrimiento en 2004 le dieran un 2.7% de probabilidad de que impactaría con  la Tierra en Abril de 2029.

Pero, con los datos adicionales que se han recabado desde entonces, el impacto de 2029 ha quedado descartado por completo; sin embargo el asteroide pasará a unos 36,000 kilómetros de la superficie terrestre, a una distancia que es inclusive más cercana de la que se encuentran los satélites geoestacionarios.

Por otro lado, Apophis regresará nuevamente al vecindario terrestre en 2036 y se sabe muy poco que tan cerca pasará de nosotros. Y no se sabe que sucederá porque los científicos han hecho predicciones de que el acercamiento de 2029 alterará su órbita sustancialmente.

El observatorio Herschel tuvo una excelente oportunidad el pasado fin de semana para observar el asteroide por alrededor de 2 horas en su aproximación a la Tierra.

En esta imagen se muestra la órbita y la trayectoria del asteoride Apophis. /Crédito: http://www.msn.com

“Comprender las propiedades más importantes de los asteroides nos ayudará a enviar misiones que eventualmente podrían visitar cuerpos potencialmente peligrosos e inclusive desviarlos”, afirmó Laurence O´Rourke del Centro Europeo Astronómico y del Espacio.

El telescopio también ha logrado hacer las primeras observaciones térmicas en infrarrojo a diferentes longitudes de onda que, junto con otras medidas ópticas, han ayudado a refinar estimados de sus propiedades. Por ejemplo,  estimaciones previas afirmaban que el diámetro promedio de Apophis era de 270 ± 60 metros, y las nuevas mediciones de Herschel le otorgan un diámetro más precioso de 325 ± 15 metros.

“El incremento de 20% de diámetro, de 270 a 325 metros, se traduce en un 75% de incremento en nuestras estimaciones del volumen de masa del asteroide”, dijo Thomas Müller del Instituto Max Planck en Alemania.

Y, analizando el calor emitido por Apophis, el telescopio también proporciona un nuevo estimado de su albedo (que es la medida de su reflectividad) de un 0.23. Este valor significa que el 23% de la luz del Sol que choca con el asteroide es reflejada; el resto es absorbida y hace que el asteroide se caliente. El calculo previo de su albedo se estimaba en 0.33 (se creía que reflejaba más luz).

Conociendo las propiedades térmicas de cualquier asteroide, los científicos pueden saber en qué medida su órbita puede alterarse o modificarse en función de la cantidad de radiación que recibe del Sol. A este fenómeno se le conoce como Efecto Yarkovsky y define cómo los objetos en el espacio pueden alterar su órbita como consecuencia de la cantidad de radiación que absorben del Sol.

Para concluir debemos decir que los científicos tienen muy claro que Apophis no impactará con la Tierra en el futuro inmediato y que, por lo tanto, debemos de estar tranquilos. Lo que se desconoce es lo que podría suceder a largo plazo ya que, ¿podría alterarse la órbita de este asteroide lo suficiente para impactar con la Tierra? Eso por ahora nadie lo sabe.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: ESA

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