La Vía Láctea podría tener más de 100 mil millones de planetas

Exoplanetas en la Vía Láctea

De acuerdo con un nuevo estudio publicado el pasado 2 de enero de 2013 en la revista Astrophysical Journal, La Vía Láctea es hogar de al menos 100 mil millones de planetas alienígenas. “Es un número asombroso, si piensas en ello. De hecho, haciendo cuentas, básicamente hay uno de estos planetas por estrella”, afirmó Jonathan Swift, investigador principal del trabajo y quien trabaja en la Universidad de California.

Swift y sus colegas llegaron a ésta estimación después de estudiar un sistema planetario que contiene cinco planetas llamado Kepler-32 y que se encuentra a unos 915 años luz de la Tierra. Los cinco mundo fueron detectados por el Telescopio Kepler de la NASA.

Los planetas en Kepler-32 orbitan una enana M, que es un tipo de estrella que es más pequeña y más fría que nuestro Sol. Las enanas M son los astros más comunes en la Vía Láctea, llegando a representar el 75%.

Adicionalmente, estos cinco planetas son similares a la Tierra en cuanto a tamaño se refiere y orbitan muy cerca de su estrella, por lo que el sistema Kepler-32 debería ser representativo de muchas de los planetas que existen en la galaxia.

Por otro lado, el telescopio Kepler es capaz de detectar sistemas planetarios solamente si estos están orientados “de canto” o en perspectiva horizontal hacia el telescopio; de otra forma, los instrumentos no podrían observar la atenuación que sufre una estrella cuando un planeta pasa frente de ella. Y es a partir de este sistema de tránsito como los científicos pudieron estimar que existen alrededor de 100 mil millones de planetas en sistemas parecidos a Kepler-32.

El equipo solamente consideró planetas que orbitan estrellas del tipo enanas M, por lo que su análisis no incluyó planetas exteriores en este tipo de sistemas, o ningún mundo circundando otro tipo de estrellas.  De esto se concluye que nuestra galaxia podría albergar mucho más planetas de lo que las estimaciones actuales nos indican. Quizá el número real sean 200 mil millones o alrededor de 2 planetas por estrella (en lugar de 1).

Así también, el nuevo análisis confirmó la existencia de tres de los cinco planetas en Kepler-32 (los otros dos ya habían sido confirmados previamente). El rango de su diámetro va de 0.8 a 2.7 veces el diámetro de la Tierra y la mayoría orbitan a unos 16 millones de kilómetros de su estrella. Una distancia que, de encontrarse estos cinco planetas en nuestro Sistema Solar, ya se hubiesen quemado por la cercanía con el Sol. Pero, debido a que Kepler-32 es una estrella menos luminosa y brillante, es imposible que los cinco cuerpos acaben carbonizados. De hecho, uno de estos planetas, el que se encuentra más lejano, parece estar en la llamada zona de habitabilidad, que es una región que podría permitir la existencia de agua líquida.

Otro dato interesante es que, al parecer, los planetas de Kepler-32 se formaron originalmente más lejos de su estrella y posteriormente emigraron hacia él. De hecho, muchas piezas que se tienen como evidencia apuntan hacia esta conclusión. Por ejemplo, los investigadores estiman que los cinco planetas se fundieron a partir de material que contenía mucho más masa que tres planetas como Júpiter. Los modelos sugieren que la gran cantidad de polvo y gas que se fundió para formar a estos planetas, no habría cabido en el área tan pequeña que ocupan actualmente las órbitas de estos mundos.

“Al ver en detalle la arquitectura de este sistema planetario tan especial, estás obligado a pensar y a decir que estos planetas se formaron más lejos y que luego se fueron acercando a la estrella que los cobija”. afirmó Johnson.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Space.com

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