Las estrellas enanas marrones también podrían albergar planetas como la Tierra

Disco de gas y polvo en estrella marron

Ésta es una recreación artística del disco de gas y polvo que se encuentra alrededor de la enana marrón ISO-Oph 102 en la constelación de Ofiuco /Crédito: http://www.space.com

De acuerdo con una nueva investigación, en la que se hicieron observaciones de una estrella enana marrón, sugiere que los planetas del tamaño de la Tierra se pueden formar alrededor de estas estrellas fallidas.

A esta conclusión han llegado los astrónomos luego de encontrar evidencia de granos sólidos muy delgados en un disco que rodea a la enana marrón ISO-Oph 102, que se encuentra a unos 400 años luz de la Tierra.

La actual teoría sobre formación planetaria afirma que los planetas rocosos se producen paulatinamente gracias a los pequeños granos que, poco a poco, van colisionando entre sí hasta pegarse y formar granos cada vez más grandes y, finalmente, planetas rocosos.

Antes de este descubrimiento los científicos pensaban que las estrellas enanas marrones tenían muy pocas partículas de polvo ya que,  se creía, se movían muy rápido para permitir que el proceso anterior tuviera lugar.

Disco de polvo

En esta recración artística se observa, a detalle, los granos de polvo que le dan forma al disco que rodea a la estrella enana marrón en la constelación de Ofiuco. /Crédito: http://www.space.com

“Estuvimos muy sorprendidos al haber encontrado por primera vez granos milimétricos de polvo en este pequeño y delgado disco”, afirmó Luca Ricci, quien es uno de los investigadores principales del estudio. También comentó que espera que el fenómeno no sea un caso asilado y que se repita en otras estrellas de este tipo. El que este hecho suceda también en otras estrellas marrones no ha sido demostrado.

Por otro lado, para llegar a las conclusiones arriba mencionadas, el equipo utilizó el Telescopio de Atacama en Chile, que en realidad es un “arreglo” de varios telescopios milimétricos que trabajan en forma sincronizada y que fueron capaces de observar la luz emitida por el disco que rodea a ISO-Oph 102, que se encuentra en la constelación de Oficuo.

Antenas del Observatorio Milimétrico en Atacama, Chile

Este es el conjunto de radiotelescopios (66 en total cuando termine el proyecto a finales de 2013) que trabajan en frecuencias submilimétricas y que sirvieron para determinar las características del disco de polvo.

Cuando el disco de polvo es calentado por la energía de la enana marrón, emite radiación. Las ondas de luz emitidas tienden a ser del mismo tamaño que lo granos, o aún menores.

Los astrónomos compararon qué tan brillante era el disco en dos longitudes de onda: 0.89 milímetros y 3.2 milímetros y pudieron observar que el brillo cayó menos de lo esperado cuando se observó en la cifra milimétrica más grande: 3.2. De este resultado dedujeron entonces que muchos de los granos que rodean a la enana marrón deberían ser de 1 milímetro de tamaño.

El telescopio ALMA (siglas de Atacama Large Milimeter Array) se encuentra parcialmente construido y, aunque comenzó a operar en 2011 con parte de sus antenas, será terminado a finales de 2013 y, cuando esto suceda, los científicos están seguros de que podrán realizar observaciones más precisas. Será capaz de detectar no solamente la presencia de pequeñas partículas en el disco, sino de determinar de qué forma se propagan alrededor de este y cómo interactúan con el monóxido de carbono que es un gas que también ha sido ya detectado alrededor del disco.

Y es que con estos recursos tecnológicos los científicos serán capaces de entender mejor cómo es que se forman los planetas en situaciones y lugares que antes se consideraban imposibles.

El vídeo que aparece a continuación, y que ha sido distribuído por la NASA  a través de Youtube, es una animación bastante bien realizada que muestra la formación del disco de polvo alrededor de ISO-Oph 102:

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Space.com

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