La sonda Messenger encuentra pruebas de agua en Mercurio

Esta imagen de radar fue tomada por el Radiotelescopio de Arecibo en Puerto Rico y nos muestra, en color amarillo, las regiones que mayor reflejo producen en el polo norte de Mercurio. Desde su descubrimiento, en 1992, se ha pensado que estos depósitos polares consisten en agua congelada. Ahora se ha podido corrobar esta hipótesis con las observaciones de la sonda Messanger. /Crédito: NASA.

Nuevas observaciones realizadas por la sonda Messenger de la NASA respaldan la vieja hipótesis de que en los polos del planeta Mercurio existe un gran reservorio de agua congelada.

Tres líneas independientes de investigación apoyan esta conclusión: 1.las primeras medidas que dan cuenta del exceso de hidrógeno en el polo norte de Mercurio y que se han tomado con el espectrómetro de neutrones de la sonda, 2. las primeras medidas de la reflectancia de los depósitos polares cerca del infrarrojo cercano utilizando un Altímetro Láser,  y 3.los primeros modelos detallados de las temperaturas de la superficie de las regiones polares de Mercurio.

Dada su proximidad al Sol, parecía ser que Mercurio no era el lugar idóneo para encontrar hielo, pero, debido a que su eje de rotación es de casi cero (menos de un grado) los polos del planeta nunca pueden ver la luz que proviene de nuestro astro, lo que favorece la producción de hielo.

Hace décadas, los científicos ya pensaban en la existencia de agua congelada y atrapada en los polos de Mercurio. La idea recibió un impulso en 1991 cuando el radio telescopio de Arecibo en Puerto Rico detectó manchas de luz inusuales en los polos de Mercurio. Muchos de estas manchas correspondían con la ubicación de grandes impactos de cráteres que fueron clasificados por la nave Mariner 10 en los años 70. Pero, debido a que la sonda solamente analizó menos del 50 por ciento del planeta, a los científicos planetarios les fue imposible realizar un diagrama completo de los polos para compararlos con las imágenes del Mariner.

Aquí se puede apreciar una superposición de imágenes de la misma región de Mercurio que comprenden la que tomó el radiotelescopio de Arecibo y la que recientemente acaba de tomar la sonda Messenger. Los depósitos más grandes de agua están localizados en el suelo o en las paredes de cráteres. /Crédito: NASA.

Por otro lado, la sonda Messenger arribó a Mercurio el pasado año cambiando esta perspectiva y confirmando que las características brillantes que aparecieron en su radar de los polos de Mercurio eran consistentes con la hipótesis de la presencia de agua.

Ahora, la última información recibida por esta sonda indica que el agua congelada es el mayor constituyente de los depósitos situados en los polos. Muchos de estos depósitos están en la superficie, pero existen otros que están cubiertos por un material obscuro.

¿Pero qué es este material oscuro? De acuerdo con uno de los investigadores, dicho material probablemente sea una mezcla de compuestos orgánicos complejos llevados a Mercurio por los impactos de cometas y asteroides, los mismos objetos que probablemente llevaron agua a los planetas interiores del Sistema Solar como la Tierra. El color obscuro de este material puede deberse al hecho de que se encuentra expuesto a las altas radiaciones que hay en el planeta debido a la ausencia de atmósfera.

Sin embargo, los científicos aún tienen dudas de que este material oscuro esté hecho de componentes puramente orgánicos y se preguntan: ¿Los materiales obscuros observados en los depósitos polares de Mercurio consisten únicamente en compuestos orgánicos? ¿Existen regiones dentro de Mercurio que puedan tener al mismo tiempo agua líquida y compuestos orgánicos?

Con las próximas misiones que se envíen al planeta, seguramente podrán resolverse todas estas dudas.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Phys.org

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