Descubren planeta 13 veces más grande que Júpiter

En esta imagen artística se puede observar al planeta Kappa Andrómeda b, que circunda su estrella cerca del doble de distancia de lo que se encuentra Neptuno del Sol. / Crédito: NASA

Por primera vez, astrónomos han observado un planeta 13 veces más masivo que Júpiter que orbita una estrella llamada Kappa Andromedae que es 2.5 veces más grande que el Sol y que se localiza a unos 170 años luz de la Tierra.

Los científicos afirman que el inmenso tamaño del planeta hace que tenga que ser clasificado como un tipo de estrella fallida conocida como enana marrón. Su nombre oficial es Kappa Andrómeda b y es probable que tenga un resplandor rojizo.

“De acuerdo con los modelos convencionales de formación planetaria, Kappa Andrómeda b cae apenas por debajo de la capacidad que tiene un cuerpo para generar energía por fusión. Si pudiera hacerlo, entonces sería considerado una estrella”, afirmó Michael McElwain, uno de los miembros del equipo que detectó y quien trabaja para la NASA.

Por otro lado, el objeto descubierto es un interesante caso para los teóricos de formación planetaria ya que, basado en observaciones del sistema, el super-planeta parece haberse formado de la misma manera que los planetas ordinarios a partir de un disco protoplanetario que colapsa a partir del material que rodea a una estrella naciente y, aunque su órbita es un poco más ancha que la de Neptuno, sigue patrones parecidos de movimiento como lo harían los planetas de nuestro Sistema Solar. Adicionalmente, su estrella, Kappa Andrómeda, es relativamente joven (unos 30 millones de años) si la comparamos con la edad del Sol que es de 5 mil millones de años.

La nueva imagen del planeta fue tomada por el telescopio japonés de 8 metros de nombre Subaru.


Esta imagen en color falso, cerca del infrarrojo, se puede apreciar a la estrella Kappa y su sistema. La luz proveniente de la estrella, al centro, ha sido removida a través del procesamiento de la imagen. El planeta Kappa Andrómeda b (arriba a la izquierda), tiene una separación de 55 Unidades Astronómicas, que es 1.8 veces la seperación existente entre Neptuno y el Sol. El telescopio Subaru que se encuentra en Hawaill tomó esta fotografía en Julio de 2012. /Crédito: NASA.

Y es que los mundos alienígenas son extremadamente difíciles de fotografiar porque sus estrellas siempre son muy brillantes y eclipsan a cualquier planeta.

Para capturar esta fotografía, los astrónomos tuvieron que mirar en la región de los infrarrojos del espectro electromagnético utilizando una técnica que permite ocultar el resplandor de la estrella con la finalidad de revelar el punto de luz relativamente débil que produce el planeta. Más de 800 planetas han sido descubiertos hasta la fecha fuera del Sistema Solar, pero solamente unos pocos han sido fotografiados directamente.

La estrella principal de Kappa Andrómeda B, puede observarse desde la Tierra sin necesidad de utilizar un telescopio. Se encuentra justamente arriba de la constelación de Pegaso.

El reciente descubrimiento será publicado en el próximo número de la revista Astrophysical Journal Letters.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Nasa.

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