El espacio que existe entre las estrellas no está vacío

Esta concepción artística muestra a la Heliósfera en azul. Las sondas Voyaguer 1 y 2 se encuentran un poco más allá del límite de la Heliósfera. /Crédito: http://www.phys.org

El espacio entre las estrellas no está vacío ya que contiene una cantidad copiosa, pero difusa, de gas y polvo; de hecho, entre un 5 y un 10% de la masa total de la Vía Láctea, nuestra galaxia, es gas interestelar y, alrededor de un 1% del contenido de este material interestelar se encuentra en forma de delgados granos de polvo hecho predominantemente de silicatos (la arena también está hecha a base de silicatos), sin embargo algunos granos también están compuestos por carbón y otros elementos.

Los granos de polvo son importantes debido a que bloquean luz visible mientras que emiten luz infrarroja y esto ayuda a determinar lo que los astrónomos observan mientras controlan mucho del balance de energía en el medio interestelar en virtud de la absorción y subsecuente re emisión en ondas más largas de luz que proviene de las estrellas. El polvo también resulta esencial para la química que tiene lugar en el medio interestelar porque provee moléculas de gas con una superficie que les permite reaccionar con otras moléculas. No menos importante es el hecho de que que el polvo contiene un gran porcentaje de elementos sumamente importantes en el universo como el silicón, el carbono y el hierro. Cabe agregar que los astrónomos creen que en el algún momento de la evolución de nuevas estrellas el polvo que existe alrededor de estas coagulará en grupos grandes para dar paso a la formación estelar.

El astrónomo del Instituto Smithsoniano de Astrofísica de Harvard, Jonathan Slavin, y un equipo de otros seis astrónomos, se preguntan qué sucede con el polvo interestelar cuando se pasea dentro del Sistema Solar y se acerca lo suficiente al Sol para caer bajo la influencia de su radiación, viento y gravedad. Hacen notar que el Sol (y sus planetas) se mueven a través de una nube de baja densidad de gas parcialmente ionizado. Este movimiento, junto con el viento de partículas que nuestro astro emite, produce una región en forma de arco llamada heliósfera.

Así es como aparece la Heliósfera en el entorno del Sistema Solar /Crédito: Wikipedia.org

Escrito en el último número de la revista Astrophysical Journal, los científicos informan sobre los resultados de sus modelos teóricos sobre el comportamiento de los granos de polvo interestelar cuando el Sol se mueve a través del espacio. Pudieron llegar a sus resultados gracias a las observaciones realizadas por las sondas Voyaguer 1 y 2 que desde hace algunos años han pasado la heliósfera en su camino hacia los límites del Sistema Solar y más allá.

En este sentido, asumiendo que los granos típicos están hechos de silicatos, el equipo encontró que los granos de menor tamaño (que son más pequeños que una onda de luz ultravioleta) se mantienen alejados del Sol, pero aquellos que tienen un grado intermedio y que son del tamaño de una onda de luz visible, pueden acumularse en las estructuras difusas en los bordes de la heliósfera.

Los nuevos resultados, además de proporcionar información nueva e importante sobre los granos de polvo que se encuentran en el Sistema Solar, sugieren que la radiación que proviene de estas estructuras de tamaño intermedio podrían contaminar las imágenes del cielo utilizadas para medir valores que determinan, por ejemplo, el origen del Universo.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Phys.org

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