Curiosity encuentra primeras evidencias de por qué la atmósfera marciana cambió

Esta imagen muestra una demostración de laboratorio de la cámara de medidas dentro Espectrómetro Sintonizador de Láser, que es un instrumento que es parte del instrumento que SAM que está situado en el vehículo Curiosity /Crédito: NASA.

El vehículo Curiosity de la NASA ha realizado pasos muy importantes hacia la comprensión de por qué Marte ha perdido la mayoría de su atmósfera.

Comprender lo que sucedió con la atmósfera marciana, que es 100 veces más delgada que la de la Tierra, ayudará a los científicos a evaluar y determinar si alguna vez el planeta fue habitable.

Y es que un conjunto de instrumentos abordo del Curiosity han “ingerido” y analizado muestras de la atmósfera recogidas cerca del llamado “Nido de Rocas” que es el sitio en el Cráter Gale donde el vehículo se encuentra ahora. Hallazgos del instrumento SAM (Análisis de Muestras en Marte) sugieren que una pérdida de una fracción de la atmósfera, resultado de un proceso físico que favorece la retención de isótopos pesados de ciertos elementos, ha sido un factor significativo en la evolución del planeta. Los isótopos son variantes del mismo elemento con diferentes pesos atómicos.

Los resultados de una evaluación inicial de SAM muestran un incremento de un cinco por ciento de isótopos pesados de carbono en la atmósfera de dióxido de carbono de Marte, lo que indica que la cantidad de isótopos es mayor que cuando el planeta se formó.

Los científicos han teorizado sobre el hecho de que en el pasado, Marte podría haber sido bastante diferente, con agua sobre su superficie y una atmósfera delgada.

Esta gráfica muestra el porcentaje de abundancia de cinco gases en la atmósfera de Marte a partir de los datos recabados por SAM /Crédito: NASA.

Además de analizar la atmósfera marciana, SAM se ha encargado de realizar las medidas más sensibles que hasta hoy se han logrado para buscar la presencia de gas metano. Resultados preliminares apuntan hacia una mínima presencia de este elemento.

Y es que el metano resulta de interés para los científicos porque es uno de los precursores de la química que se necesita para que se desarrolle la vida. En la Tierra, este elemento puede ser producido tanto por procesos biológicos como no biológicos.

“El metano es claramente un gas que no es abundante en el Cráter Gale, de hecho es probable que no exista, pero en este punto de la misión estamos muy emocionado por el hecho de solamente buscarlo”, afirmó Chris Webster del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California.

Por otro lado, en estos tres meses que el vehículo Curiosity lleva en Marte, SAM ha analizado muestras atmosféricas a través de dos métodos de laboratorio: uno es un espectrómetro de masa que se ha dedicado a investigar todo el rango de gases que existen y el otro se ha enfocado en medir la cantidad de dióxido de carbono y metano. Y, durante los próximos dos años, Curiosity utilizará un instrumento llamado Cromatógrafo de gases que los separará e identificará. El instrumento también analizará muestras de tierra y rocas.

En las próximas semanas, SAM se preparará para analizar su primera muestra sólida, comenzando así la búsqueda de compuestos orgánicos en las rocas y el suelo del Cráter Gale. El análisis de los minerales que podrían contener agua, así como buscar carbonatos, son cuestiones de alta prioridad para estudiar estas primeras muestras sólidas.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: NASA

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