Un nuevo satélite estudiará planetas como la Tierra

Recreación artística del satélite Cheops de la Agencia Espacial Europea / Astrobiology Magazine

De estudiar planetas alrededor de otras estrellas se encargará un nuevo satélite de la Agencia Espacial Europea de nombre Cheops que será lanzado al espacio en 2017.

 Cheops, cuyas siglas en español significan Satélite de Caracterización de Exoplanetas (Characterising Exoplanets Satellite), se enfocará en observar estrellas brillantes y cercanas que tengan planetas orbitando alrededor.

A través de un monitoreo de alta precisión del brillo de cada uno de estos astros, los científicos buscarán los signos que revelen el tránsito de un planeta, fenómeno que se caracteriza por su paso frente a la estrella que lo hospeda, produciendo una disminución en su luminosidad con respecto al punto de observación; algo parecido a lo que sucede cuando observamos un eclipse donde la Luna se interpone entre el Sol y la Tierra.

A su vez, esto permitirá una medida exacta del radio de los planetas que sean estudiados. Para aquellos planetas con una masa desconocida, la densidad podrá ser revelada indicando a los astrónomos la estructura interna.

Uno de los métodos que existen para detectar exoplanetas consiste en observar la disminución en el brillo que éste produce cuando pasa frente a la estrella que lo hospeda. Tal alineamiento es conocido como tránsito planetario. /Crédito: http://www.astrobio.net

Estos parámetros clave ayudarán a los científicos a entender la formación de los planetas con masas similares o un poco mayores que la Tierra (las llamados supertierras que tienen el tamaño de Neptuno).

“Concentrándose en estrellas que contenga exoplanetas específicos, Cheops permitirá a los científicos realizar estudios comparativos de gran precisión de aquellos cuerpos que sean del tamaño de la Tierra, un poco más chicos o un poco más grandes”, afirmó el profesor Álvaro Giménez-Cañete de la Agencia Espacial Europea.

La ventaja de misiones como esta es que, al concentrarse en objetivos específicos, proveerá de excelente material a los futuros observatorios que se construirán en la Tierra y que serán capaces de estudiar con mucha precisión los componentes químicos de la atmósfera de cada uno de estos exoplanetas.

Para terminar hay que decir que Cheops será puesto en una órbita baja alrededor de la Tierra y a una altitud aproximada de 800 kilómetros. La misión durará casi cuatro años y parte del tiempo que se destinará a la observación estará abierto a toda la comunidad científica.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Astrobiology Magazine

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Descubren un planeta más pequeño que la Tierra.

 

 

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