Astrónomos aficionados encuentran planeta en sistema de cuatro estrellas

Astrónomos han encontrado, por primera vez, un planeta que se encuentra situado en un  sistema formado por cuatro soles. El planeta orbita un par de estrellas que tienen un segundo par moviéndose alrededor.

El descubrimiento se ha podido lograr gracias al proyecto Plantehunters.org, que es un sitio de internet administrado por instituciones estadounidenses e inglesas, donde cualquier persona -sin conocimientos de astronomía- puede registrarse gratuitamente y contribuir a la búsqueda de planetas siguiendo una sencillas instrucciones.

El planeta, localizado a menos de 5,000 años luz de distancia, ha sido bautizado como PH1; las siglas PH hacen alusión al sitio de internet mencionado. Se cree que PH1 es un gigante gaseoso un poco más grande que Neptuno y posee un radio seis veces mayor al de la Tierra.

Los sistemas binarios (que están formados por dos estrellas) no son raros. De los exoplanetas conocidos (aquellos planetas que orbitan otras estrellas) muy pocos se han encontrado en órbitas de sistemas binarios, aunque sí ha habido casos. Por otra parte, nunca se había encontrado un sistema formado por cuatro estrellas y, mucho menos, que un planeta orbitara en un sistema de estas características.

La detección del planeta y del sistema de cuatro estrellas fue confirmada por astrónomos profesionales utilizando los Telescopios Keck ubicados en Hawaii / www. astronomy.swin.edu.au

A la pregunta de cómo PH1 puede permanecer en una órbita estable si se encuentra sometido a la tremenda fuerza gravitatoria ejercida por cuatro soles, el investigador Chris Lintott, de la Universidad de Oxford, respondió a la BBC que “hemos descubierto seis planetas que orbitan sistemas binarios y que se encuentran muy cerca de sus estrellas, por lo tanto, creo que los planetas no tienen ningún problema para formarse en sistemas de dos o cuatro estrellas debido a que dichos planetas se forman en las partes internas de los discos protoplanetarios  [gas denso que permite su formación], y, por tanto, al encontrarse en estas partes internas, sus órbitas se vuelven estables”.

Como ya hemos dicho, Planethunteres.org es una organización sin fines de lucro  fundada en 2010 que busca que la gente, desde la pantalla de su computadora, reconozca patrones en las estrellas para identificar el tránsito de planetas cuando estos producen la disminución en el brillo del astro al interponerse entre el observador (nosotros) y la estrella. Los datos, que son públicos, son obtenidos a partir de las observaciones del Telescopio Kepler de la NASA, que fue lanzado en 2009 al espacio con el objetivo de buscar planetas como la Tierra.

Desde 2010, más de 170,000 personas han participado en el proyecto. Para inscribirse y participar, solamente hay que entrar a la siguiente dirección: www.planethunters.org

El reporte completo de la investigación ya se puede leer desde le repositorio de documentos de investigación ArXiv y, próximamente, aparecerá también en la prestigiosa revista Astrophysical Journal.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: BBC

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