Encuentran un planeta como la Tierra orbitando Alfa Centauro

Las estrellas Alfa Centauro A y B / http://www.stsci.edu/

Un equipo de astrónomos ha descubierto un planeta que tiene la misma dimensión que la Tierra pero orbitando una estrella en el sistema Alfa Centuaro que es el más cercano a nosotros. El planeta fue detectado utilizando el instrumento HARPS que se encuentra instalado en el telescopio de 3.6 metros del Observatorio de la Silla en Chile y que es administrado por la Agencia Espacial Europea. Alfa Centauro A es la estrella más brillante que se puede observar a simple vista, mientras que Alfa Centauro B y C son las que menos brillo tienen.

“Este es el primer planeta que se ha encontrado con una masa similar a la Tierra orbitando una estrella parecida al Sol. Su órbita es muy cercana a su estrella por lo que es un cuerpo que resulta demasiado caliente para poder albergar vida como la conocemos”, comentó Stéphane Urdy del Observatorio de Génova y quien es co-autor de la investigación.

Otra cuestión interesante es que, de acuerdo con las observaciones de HARPS y del Telescopio Kepler, se ha podido llegar a la conclusión de que la mayoría de los planetas de poca masa (parecidos a la Tierra) se han encontrado en sistemas con las características de Alfa Centauro.

Sobre Centauro A podemos decir que es una de las estrellas más brillantes que se pueden ver en los cielos del sur; pertenece al sistema estelar más cercano a nuestro Sistema Solar (a tan solo 4,3 años luz de distancia). De hecho, es un sistema formado por dos estrellas similares a nuestro Sol orbitando una muy cerca de la otra y llamadas Alfa Centauro A y Alfa Centauro B y existe una tercera de color rojizo llamado Próxima Centauro que se encuentra más alejada de sus dos compañeras.

Este es el detector HARPS que es capaz de medir la velocidad radial de una estrella a partir del Efecto Doppler / http://www.bswww.unige.ch/

Desde el siglo XIX los astrónomos habían especulado con la idea de que había planetas orbitando este sistema, sin embargo, no es hasta este preciso momento, cuando se ha encontrado el primero.

El instrumento HARPS es capaz de medir con una precisión asombrosa la velocidad radial de una estrella (que es la velocidad con la que se acerca o se aleja un astro con respecto a un punto de referencia que en este caso es la Tierra). Y es él, o los planetas que orbitan dicho astro, los causantes de que la estrella se aleje o se acerque con respecto a nosotros. Y, debido al efecto Doppler, este cambio de velocidad radial induce un desplazamiento del espectro de la estrella hacia longitudes de onda más largas (si se aleja produce un corrimiento hacia el rojo) y si se acerca con respecto a la Tierra entonces producirá un corrimiento hacia el azul y las ondas serán más cortas. Este minúsculo cambio en el espectro de la estrella puede ser medido con espectrómetros de alta precisión como HARPS que es capaz de decirnos que allí hay un planeta.

El equipo europeo lo pudo detectar gracias a los pequeños bamboleos en el movimiento de la estrella Alfa Centauro B. Movimiento que fue creado por el tirón gravitatorio que produce el planeta que orbita dicho astro. El efecto es de tan solo 1 minuto y hace que la estrella se mueva hacia delante y hacia atrás por no más de 51 centímetros por segundo (1.8 kilómetros por hora), por lo que ésta es la medida más precisa que se ha logrado hasta ahora utilizando el método de velocidad radial.

Este diagrama muestra cómo un exoplaneta orbitando una estrella puede producir cambios en la posición y velocidad de la estrella mientras ambos cuerpos comparten un mismo centro de masa / http://www.wikipedia.org

Alfa Centauro B es muy similar al Sol aunque es ligeramente más pequeña y menos brillante. El nuevo planeta descubierto, con una masa un poco más grande que la de la Tierra, se encuentra orbitando Centauro B a unos seis millones de kilómetros de distancia (mucho más cerca de la distancia que existe entre Mercurio y el Sol).

El primer exoplaneta alrededor de una estrella como el Sol fue encontrado por el mismo equipo pero en 1995 y, desde entonces, ha habido más de 800 planetas confirmados. Muchos de estos son más grandes que la Tierra y otros más masivos que Júpiter.

Por otra parte, lo que hasta ahora los astrónomos no han podido lograr es encontrar a un planeta similar a la Tierra que orbite a una estrella en la llamada zona de habitabilidad, que es una región imaginaria que los científicos consideran como idónea para que la vida se desarrolle. Hasta la fecha ese momento no ha llegado.

Los resultados de esta investigación aparecerán publicados en la revista Nature el próximo 17 de octubre de 2012.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: Daily Galaxy.

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Más planetas de los esperados podrían albergar vida.

 

 

 

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