El robot Curiosity encuentra un viejo cause de río en Marte

Fuente de la imagen: NASA.

La misión Curiosity de la NASA ha encontrado evidencias de una corriente de agua que alguna vez corrió por el área donde actualmente se encuentra el vehículo. Y esto es evidente por la grava que se ha depositado en lo que antiguamente fueron causes.

Los científicos se encuentran ahora estudiando las imágenes de rocas que se encontraron cimentadas dentro de una capa de roca conglomerada. El tamaño y la forma de las piedras les ofrecen pistas para poder determinar de qué tamaño eran los causes y a qué velocidad corría el agua dentro de ellos.

“Por el tamaño de los pedazos de grava que esta corriente llevó alguna vez, podemos determinar que el agua se movía a una velocidad de 3 pies por segundo, con una profundidad que alcanzaba el tobillo”, dijo William Dietrich, quien trabaja en la Universidad de Berkeley en California. Y quien también a señalado: “se han escrito una gran cantidad de documentos sobre los canales de Marte con hipótesis muy diferentes sobre los flujos de agua dentro de estos, pero esta es la primera vez que, de hecho, observamos agua transportada por grava. Esta es una transición de la especulación sobre el tamaño del material del cauce ha una observación directa de este fenómeno”.

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El lugar del hallazgo se encuentra entre el borde norte del cráter Gale y la base del Monte Sharp: una montaña situada dentro del cráter. La forma redonda de algunas rocas en el conglomerado de grava indican que estas fueron transportadas por largas distancias desde arriba del borde, donde un canal de nombre Valle de la Paz alimentaba el abanico pluvial.  Y la abundancia de canales en el abanico entre el borde y el conglomerado de grava sugiere que los flujos continuaron y se repitieron ininterrumpidamente a lo largo del tiempo.

El descubrimiento se pudo lograr luego de que la cámara que la Curiosity lleva en el mástil, examinara dos afloramientos de agua llamados “Hottah” y “Link”.

Por otro lado, la grava que forma estos conglomerados de roca tienen un tamaño que va desde un grano de arena (los más pequeños) hasta una pelota de golf (los más grandes). Muchos tienen forma irregular y forman ángulos mientras que otros poseen forma redonda.

“La forma que han adquirido nos indica que estos conglomerados de rocas han sido transportados y su tamaño nos muestra que no han sido transportados por el viento sino por agua fluyendo”, afirmó Rebeca Williams del Instituto de Ciencias Planterias de Tucsón, Arizona.

Gracias a los instrumentos que lleva abordo el vehículo Curiosity, los científicos han podido aprender más sobre la composición elemental del material, que hace que el conglomerado de grava se mantenga unido y revelando más características del ambiente húmedo que formó éstos depósitos. Las piedras en el conglomerado proporcionan una muestra que proviene de arriba del borde del cráter, por lo que el equipo también puede examinar y aprender sobre las características geológicas de la región.

La ladera del Monte Sharp, que se encuentra dentro del cráter Gale, será el objetivo principal de análisis del vehículo Curiosity, ya que aquí hay abundancia de arcilla y sulfatos minerales que ya han sido detectados desde órbita. Estos elementos resultan fundamentales para hacer preservar elementos químicos basados en el carbón que son indispensables  para la presencia de vida.

De hecho, como comenta John Grotzinger del Instituto de Tecnología de la Universidad de California, “una corriente larga donde pudiera haber fluido alguna vez agua, podría haber sido también una zona habitada por microorganismos”.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: NASA

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