La Vía Láctea se encuentra inmersa en un colosal halo de gas

En esta imagen artística se pueden ver a la Vía Láctea y a las dos Nubes de Magallanes (abajo del lado izquierdo) rodeadas por un inmenso halo de gas. /  Imagen: http://www.dailygalaxy.com

El telescopio de Rayos X Chandra ha probado que nuestra galaxia, la Vía Láctea, se encuentra rodeada por un enorme halo de gas caliente que se extiende por cientos de miles de años luz y se estima que es comparable con la masa de todas las estrellas que existen en la Vía Láctea. Si el tamaño y la masa de este halo es confirmada, podría ser la solución para el problema del “barión perdido”. Los bariones son partículas fundamentales , que incluyen a protones y neutrones, y que representan el 99,99% de la masa de todos los átomos.

Cuando el universo tenía tan solo un par de millones de años de antigüedad, esta materia bariónica representaba el 16,6 por ciento de toda la materia oscura. Pero ahora, más de 10 mil millones de años más tarde, aún continúa siendo un misterio lo que sucedió (o por qué ya no está presente) el 50 % de esta materia. Ello podría ser explicado a través del estudio de este halo.

Por otro lado, la ilustración artística que aparece arriba nos muestra una enorme “burbuja” de gas caliente (en azul) alrededor de la Vía Láctea. También muestra a las llamadas Nubes de Magallanes que son dos galaxias de menor tamaño y que son vecinas de nuestra galaxia, formando el llamado Grupo Local.

Para determinar las dimensiones de este halo, un equipo formado por cinco astrónomos utilizaron datos tanto del telescopio Chandra, como del satélite japonés Suzaku, de tal suerte que pudieron determinar también su temperatura y su masa. Chandra observó ocho fuentes brillantes de rayos X localizadas más allá de nuestra galaxia a una distancia de cientos de millones de años luz.

Los datos revelaron que los rayos X emitidos por estas fuentes distantes son absorbidos parcialmente por los iones de oxígeno que se encuentran cerca de la Vía Láctea. Y es la naturaleza de dicha absorción lo que ha permitido a los científicos determinar que la temperatura del halo que es absorbido se encuentra a una temperatura de entre 1 millón y 2.5 millones de grados Kelvin.

Otros estudios han evidenciado que otras galaxias también se encuentran rodeadas por un halo de gas caliente, cuyas temperaturas oscilan entre 100,000 y 1 millón de grados, y han mostrado  la presencia de un un componente aún más caliente con temperaturas mayores a 1 millón de grados, por lo que este nuevo estudio provee evidencias de que la masa en el halo de gas caliente que rodea a nuestra galaxia es mucho mayor que la del gas caliente.

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Traducido y editado por Julio García.

Referencia: The Daily Galaxy

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