Descubren a una estrella capturando a un planeta

Astrónomos han encontrado evidencia de un planeta siendo devorado por su estrella, dando ideas de lo que será el destino de la Tierra en el futuro.

El equipo, conformado por científicos estadounidenses, polacos y españoles, puso al descubierto la huella de un planeta que había sido devorado a través de un análisis químico de la estrella que lo hospedaba de nombre BD+48 740, que es una gigante roja. Las observaciones fueron realizadas a través del telescopio Hobby Eberly que se encuentra en el Observatorio MacDonald en el estado de Texas, Estados Unidos.

El incremento de la temperatura en la corona de las gigantes rojas, produce que estas estrellas ancianas expandan su tamaño, haciendo que los planetas vecinos sean destruidos.

“Un destino similar les espera a los planetas internos de nuestro sistema solar, cuando el Sol se convierta en una gigante roja y se expanda más allá de la órbita de la Tierra dentro de unos cinco mil millones de años”, afirmó el coautor de la investigación: el profesor Alexander Wolszczan de la Universidad Estatal de Pensilvania en Estados Unidos.

Incremento de Litio.

La primera evidencia que demostraba que un planeta se había perdido en BD+48 740, se dio a través del análisis de la composición química de este astro y que, a los astrónomos, les resultaba peculiar.

Y es que los análisis espectroscópicos revelaron que esta estrella contenía una anormal cantidad de litio, un elemento muy raro que fue creado durante el Big Bang hace unos 14 mil millones de años.

El Litio es fácilmente destruido en las estrellas, por lo que su presencia en un astro moribundo como BD+48 740 es inusual.

“Los teóricos han identificado solamente unas pocas, en circunstancias muy específicas, donde el litio puede ser creado en las estrellas y no solamente en el Big Bang”, explicó el profesor Wolszczan.

El observatorio Hobby Everly en MacDonald, Texas.

El observatorio Hobby Everly en MacDonald, Texas.

“En el caso de BD+48 740, es probable que la producción de litio fuese activada por una masa del tamaño de un planeta que, como una espiral, cayó dentro de la estrella y se calentó mientras la estrella se lo tragaba”.

La segunda pieza de evidencia descubierta por los astrónomos es la órbita con una pronunciada forma elíptica de un nuevo planeta descubierto alrededor de esta estrella gigante roja. El planeta detectado es, al menos, de unas 1.6 veces la masa de Júpiter.

El coautor del estudio, Andrzej Niedzielski de la Universidad Nicolás Copérnico en Torun, Polonia, afirmó que las órbitas tan excéntricas como esta son poco comunes en sistemas planetarios alrededor de estrellas que evolucionan.

“De hecho, la órbita detectada en BD+48 740 es una de las más elípticas encontradas hasta ahora”, añadió.

Por otro parte, otro miembro del equipo, la investigadora Eva Villaver, de la Universidad Autónoma de Madrid en España, comentó: “Capturar a un planeta justo en el momento en que está siendo devorado por una estrella es una hazaña prácticamente imposible de lograr debido a la rapidez con la que ocurre el proceso, aunque los efectos de esta colisión sí que pueden ser deducidos por la manera en que afecta los procesos químicos de la estrella”.

Los detalles de la investigación han sido publicados en un número de la revista Astrophysical Journal Letters.

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Traducción y edición de Julio García.

Fuente: BBC

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