Nuevo experimento pretende emular el metano marciano en la Tierra

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Imagen: Nasa.gov

La zona rural del estado de Washington, en Estados Unidos, se convertirá, muy pronto,  en el sitio de pruebas que servirá para apoyar una misión de exploración de la atmósfera de Marte que tiene como finalidad la búsqueda de vida. El programa de experimentación ha sido desarrollado por científicos de la Universidad de Cornell, el Laboratorio de Propulsión a Chorro que se encuentra en el Instituto de Tecnología de California y la Universidad Estatal de Washington.

La misión intentará ayudar a determinar si las periódicas columnas de gas metano que han sido detectadas previamente en la atmósfera marciana son producto de la actividad biológico, o de otra actividad, como el vulcanismo.

Ésta misión se centrará en detectar, localizar y caracterizar las fuentes de metano y otras potenciales columnas biogénicas en la superficie del planeta, lo que podría incrementar de forma considerable nuestro entendimiento sobre el clima y la historia biológica en el planeta vecino.Se espera también que la misión desarrolle nuevas tecnologías que tengan futuras aplicaciones en la exploración de otros cuerpos planetarios en el Sistema Solar, incluyendo a la Tierra, la superficie de la luna de Saturno (Titán) o, inclusive, el subsuelo del océano de la luna de Júpiter: Europa.

Localizar una de estas columnas en Marte para tratar de simular su patrón de dispersión, así como analizar y determinar su fuente, es una tarea que requiere del desarrollo de nuevas técnicas de observación y estrategias de exploración más allá del “arsenal” con el que actualmente cuenta la NASA. También requerirá una coordinación muy estrecha entre un “orbitador” y de vehículos que funcionen sobre su superficie.

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Un desierto en el Estado de Washington en Estados Unidos /Fuente: http://www.travelblog.org

“Para considerar siquiera la posibilidad de detectar y hacer una localización precisa de un objeto de esas características en Marte necesitaríamos primero comprender en su totalidad la naturaleza de dichas columnas además de saber cómo y cuándo podríamos esperar detectarlas y cómo las propiedades de dispersión pueden guiarnos de manera satisfactoria a la fuente”, afirmó Lamb, quien dirigirá las pruebas de campo.

“Las fuentes atmosféricas de estas columnas son sitios cruciales para mejorar nuestra comprensión de la historia biológica y climática de Marte, así como de su presente, por lo que identificar una fuente de columnas de metano lo convertiría en un objetivo de alta prioridad para misiones futuras”.

Por otro lado, es probable que una columna de metano en la superficie de Marte sea similar a una fumarola, por lo que se hace muy complicado localizarla si no se está a unos pocos kilómetros de su órbita. En este sentido, un vehículo podría ser utilizado para localizar de forma precisa este tipo de columnas, así como para realizar estudios detallados a partir de la obtención de muestras.

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Niveles de concentración de metano en la superficie de Marte. Los colores rojo, naranja y amarilla significan mayor concentración de este compuesto químico. /Fuente: Nasa.gov

Lamb también comentó que los estudios de campo se realizarán en un sitio que aún no se ha determinado con precisión, pero que está en el estado de Washington, donde existen desiertos que poseen la misma velocidad del viento, así como otras características, que pueden ser encontradas en Marte.

El objetivo principal será el de liberar los gases de forma que simulen una columna para, luego, probar nuestra habilidad para rastrear el trazado que siguió esa columna desde su origen, todo esto a través de instrumentos montados en un vehículo. Se espera que los estudios de campo sean llevados a cabo durante los próximos dos años.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: Astrobiology Magazine.

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