El misterio sobre el origen de los rayos cósmicos se profundiza

Una de las fuentes más importantes en la producción de rayos cósmicos son los agujeros negros supermasivos. La galaxia Centauro A cuenta con uno de estos agujeros en el centro. / Imagen: NASA.

El misterio que rodea la fuente que produce las partículas más energéticas conocidas en el Universo, se ha profundizado.

Las partículas, conocidas como Rayos Cósmicos, aparecen con energías millones de veces más altas que aquella energía que pueden producir todos aceleradores de partículas que existen en la Tierra juntos.

Los astrofísicas creen que sólamente dos fuentes son capaces de producirlas: los agujeros negros supermasivos en galaxias activas o los estallidos de rayos gamma.

Pero un estudio publicado en la revista Nature considera que las únicas fuentes que son capaces de generar rayos cósmicos son las galaxias activas, por lo que descarta a los rayos gamma como fuentes de éstas.

Al respecto, hay que decir que los estallidos de Rayos Gamma son los eventos más brillantes que conocemos, sin embargo, su orígen continúa siendo una materia de debate, ya que éstos estallidos son capaces de liberar en cuestión de horas más energía que la que nunca ha sido producida por el Sol.

IceCube comprende 86 cuerdas que sostienen 5,160 detectores de luz de alta sensibilidad /Fuente: http://www.quantumdiaries.org

Los modelos computacionales predicen que estos estallidos podrían ser la fuente de los rayos cósmicos, los cuales están formados por partículas casi subatómicas llamadas protones que son acelerados a increíbles velocidades.

Pero también se prevé que produzcan un flujo de neutrinos que son partículas subatómicas que tienden a ser evasivas y que recientemente llegaron a ser famosas luego de que se proclamara que podían viajar más rápido que la luz.

Así, investigadores que trabajan en el telescopio de neutrinos IceCube fueron en busca de evidencia de la llegada de neutrinos que coincidiera con las mediciones realizadas de estallidos de rayos gamma detectadas por los telescopios Fermi y Swift.

Pero no encontraron nada, sugiriendo que el núcelo activo de las galaxias donde residen los agujeros negros supermasivos, probablemente sea la fuente verdadera.

Gran avance.

Teniendo en cuenta que los neutrinos tienen muy poca probabilidad de interactuar con la materia ordinaria, el detector de éstas partículas, el IceCube, es un artilugio de inmensas proporciones.

Situado en el Polo Sur, éste consiste en más de 5,000 sensores ópticos enterrados a través de un kilómetro cúbico de hielo glacial, cada uno buscando el breve destello de luz producido cuando un neutrino choca con alguno de los núcelos atómicos de hielo.

Durante el curso de las mediciones tomadas entre mediados de 2008 y mediados de 2010, más de 300 estallidos de rayos gamma fueron grabados, pero los científicos de IceCube no detectaron ninguno de los ocho neutrinos que predijeron y que podrían haber estado asociados con tales eventos.

Instalaciones del observatorio de neutrinos IceCube en el Polo Sur /Fuente: http://www.theatlantic.com

Los modelos que conducen a tales predicciones están haciendo conjeturas sobre los más violentos, los procesos que conllevan una gran cantidad de energía que la física puede concebir.

Debido a que estos modelos incluyen pocas conjeturas, los estallidos de rayos gamma no están completamente fuera de la carrera como la fuente de rayos cósmicos de mayor energía que vemos; o quizá los neutrinos no son producidos en la cantidad que los físicos esperan.

Sin embargo, Julie McEnry, una investigadora del Telescopio Espacial Fermi que no estuvo involucrada en los resultados, dijo que “fue un gran avance para el proyecto IceCube hacer una investigación de estas características”.

“Y ésta es la cuestión”, dijo a la BBC. “El orígen de los rayos cósmicos es, en general, una de las preguntas más antigüas que se tienen en astrofísica, y los rayos de alta energía son particularmente interesantes”.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: BBC

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