Encuentran inusual sistema planetario formado en el universo temprano

Impresión artística de la estrella HIP 11952 y los dos planetas que la orbitan similares a Júpiter /Fuente: http://www.astrobio.net

Un grupo de astrónomos europeos han descubierto un antiguo sistema planetario que probablemente sea superviviente de una de las etapas más tempranas del universo, hace unos 13 mil millones de años.

El sistema consiste en la estrella HIP 11952 y dos planetas que tienen periodos orbitales de 290 días y 7 días respectivamente. Mientras que los planetas se forman generalmente a partir de nubes que contienen elementos químicos pesados, esta estrella, y contradiciendo la regla, contiene muy pocos elementos pesados y sí mucho hidrógeno y helio. El sistema promete arrojar luz sobre formación planetaria en el universo bajo condiciones bastante diferentes de aquellas que ayudaron a la formación de sistemas planetarios como el nuestro donde sí intervinieron elementos pesados.

Por otro lado, es ampliamente aceptado y conocido que los planetas se forman a partir de discos de gas y polvo que giran alrededor de estrellas jóvenes. Pero centrándose en los detalles, muchas preguntas quedan en el aire, incluyendo aquellas que tienen que ver con qué es lo que realmente se necesita para que se forme un planeta. Con los ejemplos que se tienen actualmente de más de 750 planetas descubiertos que orbitan otras estrellas, los astrónomos tienen una idea más amplia de la diversidad existente entre los sistemas planetarios. Pero también ciertas tendencias han surgido ya que, estadísticamente, una estrella que contiene más metales (en términos de la astronomía el término incluye todos los elementos químicos que no sean hidrógeno y helio) tienen más probabilidades de tener un planeta.

Todos los elementos químicos que conocemos se sintetizan en el interior de las estrellas y se forman a partir de la fusión del hidrógeno en helio. /Fuente: http://jumanjisolar.com/

Esto sugiere una cuestión clave: que, en su origen, el universo casi no contenía elementos químicos salvo hidrógeno y helio, debido a que la mayoría de los elementos pesados se formaron a lo largo de mucho tiempo en el interior de las primeras estrellas para posteriormente ser arrojados hacia el espacio como estrellas masivas, terminando su vida a partir de una explosión gigante (supernova). Entonces: ¿que hay sobre la formación planetaria en las condiciones que prevalecían en aquel universo temprano hace unos 13 mil millones de años? Si, como hemos visto, las estrellas que poseen mayor riqueza de metales pesados tienen mayor probabilidad de formar planetas, ¿existiría la posibilidad también de que en estrellas con un bajo contenido de metales pesados la formación de planetas también fuera posible? Y si la respuesta fuera sí ¿en qué momento de la historia del universo debemos de revisar entonces para dar cuenta de los primeros planetas que se formaron?

Afortunadamente, y para tratar de dar respuesta a estas interrogantes, un grupo de astrónomos del Instituto de Astronomía Max-Planck en Heidelberg Alemania, han descubierto un sistema planetario que podría ayudar a dar respuestas a estas cuestiones. Como parte de un sondeo en estrellas con poco volúmen de metales pesados, los científicos identificaron dos planetas gigantes alrededor de la estrella HIP 11952 que se encuentra en la constelación de Cetus a unos 375 años de la Tierra. Por sí mismos, estos planetas (HIP 11952b y HIP 11952c) no son usuales. Lo que es inusual es el hecho de que orbiten una estrella con tan poca cantidad de metales pesados y, en particular, una estrella tan vieja.

Los nuevos planetas descubiertos pudieron haberse formado cuando la Vía Láctea apenas comenzaba su formación /Fuente: http://www.astrobio.net

Para los modelos clásicos, que favorecen la formación planetaria en estrellas ricas en metales que van más allá del hidrógeno y el helio, planetas que giren en torno a una estrella de este tipo es extremadamente raro y, como menciona Veronica Roccatagilata del Observatorio de Munich, “en 2010 encontramos el primer ejemplo de un sistema estelar pobre en metales de nombre HIP 13044. En ese entonces pensamos que podría ser el único caso; ahora parece que todo indica que hay más planetas girando en torno a estrellas poco ricas en metales de lo que esperábamos”.

HIP 13044 se volvió famoso como el “exoplaneta de otra galaxia” debido a que es muy probable que formara parte del llamado flujo estelar (el remanente de una galaxia que fue tragada por la Vía Láctea hace millones de años).

Comparado con otros sistemas exoplanetarios, HIP 11952 no es el único que es pobre en metales pesados, pero, sin lugar a dudas, es uno de los más viejos que se han encontrado hasta ahora ya que su edad se estima en unos 12,8 mil millones de años.

“Nos gustaría descubrir y estudiar más sistemas planetarios de este tipo ya que nos permitiría refinar nuestras teorías sobre formación planetaria. El descubrimiento de los planetas en HIP 11952 nos muestra que los planetas se han estado formando a través de la vida de nuestro universo”, afirmó Anna Pasquali del Centro de Astronomía de la Universidad de Heidelberg y co-autora del estudio.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: Astrobiology Magazine

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