La sonda Cassini detecta moléculas de oxígeno en Dione

La sonda espacial Cassini ha “olfateado”, por primera vez, iones de oxígeno alrededor de una de las lunas de Saturno: Dione.

Los iones de oxígeno están bastante dispersos (uno por cada 11 centímetros cúbicos de espacio) o alrededor de 90,000 por metro cúbico, mostrando que Dione tiene una atmósfera extremedamente delgada y neutra (no ionizada).

En la superficie de Dione, esta atmósfera sólo podría ser tan densa como la atmósfera de la Tierra (480 kilómetros) sobre la superficie. La detección de esta tenue atmósfera, conocida como exósfera, es descrita con mayor detalle en el más reciente número de la revista Geophysical Research Letters.

“Nosotros sabemos ahora que Dione, además de los anillos de Saturno y la luna Rhea, es una rica fuente de moléculas de oxígeno”, ha dicho Robert Tokar, un miembro del equipo de la sonda Cassini y quien trabaja en el Laboratorio Nacional de los Álamos en Nuevo México, y quien además es uno de los autores del estudio. “Esto muestra que el oxígeno molecular es de hecho bastante común en el sistema de Saturno y refuerza la idea de que el oxígeno puede producirse sin que necesariamente exista la presencia de algún tipo de vida”.

“El oxígeno en Dione parece derivar de los fotones solares o de partículas enegéticas que -provenientes del espacio- chocan y bombardean la superficie de la luna formada por hielo, liberando así moléculas de oxígeno”, señala Tokar. Pero los científicos se centrarán ahora en buscar otros procesos, incluídos aquellos de orígen geológico, que también ayuden a explicar la presencia de oxígeno.

Animación de la Sonda Cassini-Huyens/ Fuente: Wikipedia.org

Animación de la Sonda Cassini-Huyens/ Fuente: Wikipedia.org

“Los científicos tampoco estaban seguros de si Dione sería lo suficientemente grande para poder albergar una exósfera, pese a que esta nueva investigación muestra que Dione es aún más interesante de lo que previamente nos habíamos planteado”, afirmó Amanda Hendrix, quien funge como ayudante de investigación del proyecto en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, y quien también ha mencionado: “los científicos están indagando ahora en los datos de la sonda Cassini en Dione para observar a esta Luna con mayor detalle”.

Por otro lado, varios cuerpos sólidos del Sistema Solar (incluyendo a la Tierra, Venus, Marte y la luna más grande Saturno: Titán) poseen atmósfera. La atmósfera de estos planetas tiende a ser más densa de la que ha sido encontrada alrededor de Dione. Sin embargo, los científicos de la sonda Cassini detectaron en 2010 una exósfera muy delgada alrededor de Rhea (una de las lunas de Saturno), muy similar a la exósfera de Dione. La densidad de oxígeno en la superficie de Dione y Rhea es 5 trillones de veces menos densa que la de la superficie de la Tierra.

Tokar ha dicho que los científicos sospecharon hace unos años que el oxígeno molecular podría existir en Dione, debido a que el Telescopio Espacial Hubble de la NASA detectó ozono. Pero no lo supieron con toda seguridad hasta que la sonda Cassini fue capaz de medir el oxígeno molecular ionizado en su segundo vuelo realizado el 22 de Diciembre de 2011. El espectrómetro de iones y masas neutras hicieron la detección de la delgada atmósfera de Rhea, de tal suerte que, a partir de ahora, los científicos serán capaces de comparar los datos de las dos lunas almacenados en los archivos de la sonda Cassini y determinar si existen otro tipo de moléculas en la exósfera de Dione.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: www.nasa.gov

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