La Vía Láctea contiene al menos 100 mil millones de planetas, revela un estudio

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La Vía Láctea contiene, al menos, 100 mil millones de planetas de acuerdo con un detallado estudio estadístico, basado en la detección de tres planetas extrasolares a través de la técnica llamada de Microlentes.

Kailash Sahu, del Telescopio Espacial Científico del Instituto de Baltimore, quien forma parte del equipo que hizo el estudio, comentó  que nuestra galaxia contiene -en promedio- un planeta por cada estrella. Esto significa que es probable que exista un mínimo de 1,500 planetas en un área de 50 años luz.

Los resultados están basados en observaciones que, por más de seis años, han sido realizadas por la Red de Sondeo de Anomalías de las Lentes (PLANET, por sus siglas en inglés), red que ha colaborado para llegar a estas conclusiones y la que -por cierto- ha sido fundado por el propio Sahu en 1995.

El estudio concluye también que hay muchos más planetas del tamaño de la Tierra que planetas que se le parezcan a Júpiter (grandes y gaseosos). Esta conclusión está basada en el hecho de calibrar la función de masa planetaria, que muestra que el número de planetas se incrementa conforme menos masa poseen, de tal suerte que una estimación aproximada de este estudio daría cuenta de la existencia de 10 mil millones de planetas del tamaño de la Tierra a lo largo y ancho de nuestra galaxia.

Los resultados serán publicados este 12 de Enero en la revista Nature y las conclusiones del equipo han sido obtenidas mediante una técnica de búsqueda de planetas llamada de Microlentes, la cual se favorece de los movimientos azarozos de las estrellas, que generalmente son muy pequeñas para ser observadas con otros instrumentos como los telescopios de Tierra.

Gráfico que muestra cómo se detectan planetas a través de la técnica de Microlentes

Gráfico que muestra cómo se detectan planetas a través de la técnica de Microlentes

¿Pero cómo se produce éste efecto? Resulta que si una estrella pasa precisamente en frente de otra, la gravedad producida por la estrella que está al frente curvará la luz que produce el astro que se encuentra más al fondo, amplificando así su luz. Un planeta compañero alrededor de la estrella que se encuentra en primer plano puede producir un brillo adicional a la estrella que se encuentra -como ya hemos dicho- en segundo plano y develar la existencia de un segundo planeta.

Ahora bien: a mayor cantidad de masa del astro que sirve como lupa para amplificar la luz de la estrella que se encuentra en segundo plano, mayor es la duración del efecto de microlentes. Utilizando esta técnica los astrónomos pueden determinar la masa de un planeta, pero no así su composición química.

A diferencia de otras técnicas de detección que miden la sombra que producen los planetas al pasar en frente de sus estrellas (tránsito), o que míden el bamboleo de una estrella que produce la gravedad de un planeta que pasa cerca de ella (velocidad radial y astrometría), la técnica de Microlentes no es viable en la selección de la estrella que hospeda a un planeta.

La técnica de microlentes puede detectar planetas tan alejados del Sol como Saturno.

Las otras técnicas mencionadas funcionan mejor para detectar planetas cerca de sus estrellas con periodos orbitales cortos. Pero, por otro lado, la técnica de microlentes sí que puede detectar un planeta que se encuentre tan lejos de su estrella como lo es Saturno de nuestro propio Sol, o tan cerca como está Mercurio de nuestra estrella. La técnica también es sensible en la detección de planetas aún más pequeños que Mercurio.

Por otra parte, de los apróximadamente 40 eventos de microlentes que se han monitoreado de cerca, tres muestran evidencia de exoplanetas y, utilizando un análisis estadístico, el equipo ha encontrado que una de cada seis estrellas albergan un planeta con la masa de Júpiter, además de que la mitad de las estrellas tienen un planeta con la masa de Neptuno y dos tercios de éstas estrellas poseen planetas con la masa de la Tierra. En consecuencia, planetas de poca masa son más abundantes que sus contrapartes masivos.

“Esto significa que, estadísticamente, cualquier estrella en nuestra galaxia debe tener al menos un planeta y probablemente más”, ha asegurado Sahu.

Y tal vez la conclusión más importante sea: “Éstas son noticias alentadoras para investigar la posibilidad de la existencia de planetas habitados”.

Traducción de Julio García.

Fuente: www.hubblesite.org

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