Científicos descubren que el cerebro cambia constantemente

Conectoma del cerebro /Fuente: http://www.worldsstrangest.com

Conectoma del cerebro /Fuente: http://www.worldsstrangest.com

por Julio García.

La ambición del ser humano por comprender la realidad nos ha llevado a conocer el universo de manera profunda, como nunca antes, pese a que todavía falten muchas piezas por unir que nos otorguen una comprensión absoluta de eso que está más allá de nuestro punto azul pálido. Sin embargo, ¿qué sabemos hoy de nosotros mismos? ¿O qué sabemos del funcionamiento de nuestro preciado órgano, el cerebro, que es capaz de hacerme escribir estas palabras y ustedes de entenderlas?

En 1953, dos biólogos, James Watson y Francis Crick, idearon un modelo para comprender cómo funcionaba el código genético: esa secuencia de letras, el ADN, que influye y determina nuestro comportamiento, nuestra relación con el mundo y con los demás y que nos dice también si tendremos ojos cafés o verdes, nariz grande o pequeña, inclusive, si padeceremos algún tipo de enfermedad ,o no, a lo largo de nuestra vida. Aunque, sobre esto último, sigue siendo muy debatido si las enfermedades son producto del medio ambiente en que nos desenvolvemos o bien son producto de nuestra carga genética o de la combinación de ambos factores: esto no se sabe todavía con absoluta certeza.

Para Watson y Crick, saborear las mieles de la gloria, hace más de 50 años, al presentar un modelo del código genético como una larga cadena en forma de hélice formada por sustancias químicas y proteínas que gobiernan muchas de las acciones humanas, es equiparable a lo que hoy es para los neurólogos y los biomédicos saber que hay grandes posibilidades de poder crear un mapa de las millones y millones de conexiones neuronales: las células del cerebro, como se está intentando hacer ahora, a través de proyectos tan ambiciosos como el Human Connectome Project, en el que participan varias universidades de prestigio como la Universidad de Harvard o la Universidad de Washington en San Luis en el estado de Misuri en Estados Unidos, con cuyos investigadores quisimos platicar pero que fue imposible por cuestiones de tiempo y agenda.

Por otro lado, el The Scripps Research Institute de Estados Unidos, acaba de demostrar recientemente algo verdaderamente sorprendente en estudios realizados con animales jóvenes: que las interconexiones de las neuronas pueden cambiar en el transcurso del desarrollo, formándose nuevas y cancelándose otras, en función del aprendizaje o el contacto con nuevas experiencias. En otras palabras: que el cerebro puede comportarse como un pedazo de plastilina o de goma que cambia en función de los efectos del ambiente en el que se desarrolla. Este hallazgo cambia aquella vieja idea de que solamente nacemos con una cierta cantidad de neuronas y que cuando alguna de estas muere no es posible desarrollar nuevas. También nos demuestra que, aunque la investigación mencionada se realizara con animales, nuestra especie también estaría sujeta a que nuestra materia gris cambiara constantemente en función de la relación que tenemos con el entorno a través de los sentidos. Sin dejar de lado las relaciones que tenemos con otros sujetos.

Y es que, conocer de forma profunda cómo se producen las conexiones entre las neuronas de nuestro cerebro, a través del trazado de un mapa de todas ellas, se traducirá algún día en el combate exitoso de enfermedades complejas, que aún no tienen una cura completa, como el autismo, la esquizofrenia o el alzheimer.

Un sumario del artículo del hallazgo de los investigadores de The Scripps Research Institute, puede consultarse a continuación en: http://www.cell.com/neuron/abstract/S0896-6273(10)01070-6

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