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Astrónomos confirman la existencia de un planeta de agua

Astrónomos han confirmado la existencia de un nuevo tipo de planeta: un mundo acuático con una capa espesa de vapor en su atómsfera.

El exoplaneta, que lleva el nombre de GJ 1214B, es un superplaneta y es llamado así porque es más grande que la Tierra pero más pequeño que los gigantes gaseosos como Júpiter o Urano.

Observaciones que han sido llevadas a cabo por el Telescopio Hubble parecen confirmar que una gran fracción de su masa está compuesta por agua y sus altas temperaturas sugieren que materiales exóticos podrían existir en su interior.

El planeta fué descubierto en 2009 por telescopios ubicados en tierra. Tiene 2,7 veces el diámetro de nuestro planeta, pero pesa casi 7 veces más. Orbita una estrella tipo enana roja a una distancia de unos 2 millones de kilómetros por lo que -se cree- en su superficie las temperaturas alcanzan unos 200 grados.

De hecho, en 2010, los astónomos ya habían realizado medidas sobre su atmósfera, de lo cual dedujeron que, probablemente, ésta se encuentra compuesta mayoritariamente por agua, aunque había otra posibilidad: que el planeta estuviera cubierto por un tipo de neblina similar a la que envuelve a Titán, la luna de Saturno.

Hielo caliente.

La forma en la que los científicos han podido confirmar todo esto es gracias a la utilización de la cámara de “amplia visión” del Telescopio Espacial Hubble (Wide Field Camara 3) que ha podido registrar el paso del planeta frente a su estrella, lo que comunmente se conoce también como tránsito. Durante éstos tránsitos, el brillo de la estrella es filtrada por la atmósfera del planeta, dando pistas sobre la composición de los gases que contiene.

Por otro lado, cálculos sobre la densidad del planeta sugieren que GJ 1214B tiene más agua que nuestro planeta, lo que significa que la estructura de este mundo podría ser muy diferente a la del nuestro.

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El telescopio Hubble arroja nuevas pistas sobre los gases en la atmósifera de este planeta.

“Las altas temperaturas y la presión podrían formar materiales exóticos como hielo caliente o agua superfluída: sustancias que son completamente extrañas en nuestra vida cotidiana”, ha dicho Zachory Berta, del Centro Smithsoniano de Astrofísica de la Universidad de Harvard.

La distancia tan relativamente cercana a la que se encuentra este planeta de la Tierra, unos 42 años luz , lo hace un candidato idóneo para poder realizar observaciones futuras con el Telescopio James Webb, que deberá ser puesto en órbita al finalizar ésta década.

El estudio ya ha sido aceptado para su próxima publicación en la prestigiosa revista Astrophysical Journal.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

Fuente: www.bbc.co.uk

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