Un agujero negro causa un espectacular objeto luminoso en Andrómeda

Un espectacular objeto brillante, recientemente descubierto en una de las galaxias vecinas de la Vía Láctea, es producto de la presencia de un agujero negro “normal” producido por una estrella.

El descubrimiento ha sido realizado por un equipo de científicos, encabezados por el doctor Matt Middleton, de la Universidad de Durham, quien analizó la fuente de rayos X ultraluminosos, la cual había sido originalmente descubierta en la galaxia de Andrómeda (M31) por el observatorio de Rayos X Chandra. El equipo ha publicado sus resultados en dos importantes revistas: Noticias Mensuales de la Real Sociedad de Astronomía y Astrofísica y en Astronomía y Astrofísica.

Muchas de las fuentes de rayos X ultraluminosas son muy distantes para ser estudiadas, pero la relativa proximidad entre Andrómeda y la Vía Láctea ha permitido a los astrónomos estudiar de mejor manera el fenómeno.

Los investigadores han dicho que su estudio podría servir para responder a la pregunta de qué es aquello que realmente produce los rayos X ultraluminosos. Algunos creen que éstos rayos son causados por agujeros negros relativamente pequeños (un poco más masivos que el Sol), que rápidamente atraen gas y polvo, formando un disco de acreción que poco a poco se va calentando haciendo que el material que lo contiene emita rayos X. Otros, por el contrario, afirman que estos rayos ultraluminosos son causados por material que es arrastrado hacia un agujero negro de masa intermedia (1000 veces más grande que nuestro sol), que se forma a partir de la fusión de agujeros negros más pequeños.

Imágen óptica tomada por el Telescopio Espacial Hubble de nuestra galaxia vecina Andrómeda, donde se aprecia la fuente de rayos X al centro /Fuente: www.physorg.com

Imágen óptica tomada por el Telescopio Espacial Hubble de nuestra galaxia vecina Andrómeda, donde se aprecia la fuente de rayos X al centro /Fuente: http://www.physorg.com

Para el doctor Middleton, del departamento de física de la Universidad de Durham, “las fuentes de rayos X ultraluminosas son bastante exóticas y raras, pero nuestro trabajo muestra que, al menos, algunas de estas fuentes están ligadas con agujeros negros normales, que son producto de la muerte de estrellas masivas que se encuentran a lo largo y ancho del universo”. Y añade: “los rayos X ultraluminosos se encendieron y están presentes debido al apetito voraz de un agujero negro requiriendo más materia con qué alimentarse”.

Ahora bien: utilizando información obtenida a partir de los análisis que realizan observatorios como el Chandra, el Observatorio Newton de Rayos X, el Observatorio Swift de Rayos Gamma y del Telescopio Espacial Hubble, el equipo de investigadores fue capaz de observar una fuerte caída, un declive, en el estallido de estos rayos X superlumínicos.

Éste declive no había sido observado nunca en otras explosiones de este tipo, pese a ser un fenómeno bastante común en nuestra galaxia, particularmente en sistemas de rayos-X binarios, donde una estrella normal se encuentra en una órbita muy cercana alrededor de un agujero negro. En este sentido, medidas de emisión de energía de estos rayos X superlumínicos permiten también a los astrónomos descartar las tasas de acumulación (o de acreción) que se esperarían de un agujero negro de masa intermedia.

Los investigadores concluyeron, pues, que rayos ultralumínicos vistos en Andromeda, tienen la masa de una gran estrella, en este caso alrededor de 13 veces la masa del Sol. Middleton abunda al respecto: “A nosotros nos gustaría darle seguimiento a este fenómeno observando otra explosión de rayos superlumínicos en Andrómeda. El problema es que esto parece suceder sólamente en ciertas décadas, por lo que tendremos que esperar bastante tiempo para que el fenómeno vuelva a ocurrir”.

Y en conclusión, en las palabras del propio Middleton: “si nosotros podemos ser capaces de observar y medir otra de estas explosiones en Andrómeda, sería de gran ayuda para comprender el comportamiento extremo de los agujeros negros y la forma en que éstos atraen materia, algo que ha resultado de suma importancia en la configuración del universo.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: www,physorg.com

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Astrónomos confirman la existencia de un planeta de agua

Astrónomos han confirmado la existencia de un nuevo tipo de planeta: un mundo acuático con una capa espesa de vapor en su atómsfera.

El exoplaneta, que lleva el nombre de GJ 1214B, es un superplaneta y es llamado así porque es más grande que la Tierra pero más pequeño que los gigantes gaseosos como Júpiter o Urano.

Observaciones que han sido llevadas a cabo por el Telescopio Hubble parecen confirmar que una gran fracción de su masa está compuesta por agua y sus altas temperaturas sugieren que materiales exóticos podrían existir en su interior.

El planeta fué descubierto en 2009 por telescopios ubicados en tierra. Tiene 2,7 veces el diámetro de nuestro planeta, pero pesa casi 7 veces más. Orbita una estrella tipo enana roja a una distancia de unos 2 millones de kilómetros por lo que -se cree- en su superficie las temperaturas alcanzan unos 200 grados.

De hecho, en 2010, los astónomos ya habían realizado medidas sobre su atmósfera, de lo cual dedujeron que, probablemente, ésta se encuentra compuesta mayoritariamente por agua, aunque había otra posibilidad: que el planeta estuviera cubierto por un tipo de neblina similar a la que envuelve a Titán, la luna de Saturno.

Hielo caliente.

La forma en la que los científicos han podido confirmar todo esto es gracias a la utilización de la cámara de “amplia visión” del Telescopio Espacial Hubble (Wide Field Camara 3) que ha podido registrar el paso del planeta frente a su estrella, lo que comunmente se conoce también como tránsito. Durante éstos tránsitos, el brillo de la estrella es filtrada por la atmósfera del planeta, dando pistas sobre la composición de los gases que contiene.

Por otro lado, cálculos sobre la densidad del planeta sugieren que GJ 1214B tiene más agua que nuestro planeta, lo que significa que la estructura de este mundo podría ser muy diferente a la del nuestro.

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El telescopio Hubble arroja nuevas pistas sobre los gases en la atmósifera de este planeta.

“Las altas temperaturas y la presión podrían formar materiales exóticos como hielo caliente o agua superfluída: sustancias que son completamente extrañas en nuestra vida cotidiana”, ha dicho Zachory Berta, del Centro Smithsoniano de Astrofísica de la Universidad de Harvard.

La distancia tan relativamente cercana a la que se encuentra este planeta de la Tierra, unos 42 años luz , lo hace un candidato idóneo para poder realizar observaciones futuras con el Telescopio James Webb, que deberá ser puesto en órbita al finalizar ésta década.

El estudio ya ha sido aceptado para su próxima publicación en la prestigiosa revista Astrophysical Journal.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

Fuente: www.bbc.co.uk

Un mapa de la NASA muestra a los bosques de la Tierra desde una nueva perspectiva

Un equipo de investigadores de la NASA han creado por primera vez un mapa detellado, en alta resolución, de la elevación en la que se encuentran los bosques de la Tierra. El mapa ayudará a los científicos a entender mejor el rol que juegan los bosques en el cambio climático y cómo su altura influye en los hábitats de la vida salvaje, ayudándolos también a cuantificar la cantidad de carbón almacenada en la vegetación de nuestro planeta.

Entre las instituciones que han participado en el proyecto, podemos mencionar al Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, la Universidad de Maryland, el Colegge Park y el Centro de Investigación Woods Hole, quienes crearon éste mapa utilizando medidas desde el espacio provenientes de más de 2 millones de pulsos de luz láser cuidadosamente seleccionados. La detección de luz proviene de datos obtenidos en 2005 por el Sistema de Altímetro de Luz Láser que es un instrumento que se encuentra a bordo del satélite ICESat (Cloud and Land Elevation Satellite, Satélite de Elevación de Tierra y Nubes) de la NASA.

“Conocer la elevación de los bosques de la Tierra resulta crítico para estimar su biomasa o la cantidad de carbón que contienen”, ha dicho el investigador principal de estudio Marc Simard del Laboratorio de Propulsión a Chorro. “Nuestro mapa puede ser utilizado para mejorar los esfuerzos globales para montitorear la cantidad de carbón. Adicionalmente, la altura o elevación de los bosques es una característica integral de los hábitats de la Tierra pese a que, desafortunadamente, hasta la fecha, ésto está poco medido a nivel global, de tal manera que nuestro resultados benificiarán a los estudios que se realizan  sobre las variedades de formas de vida que se han encontrado en determinadas regiones de los bósques o hábitats”.

El instrumento que se utilizó para medir la altura de los bosques, se encuentra dentro de éste satélite que orbita la Tierra /Imagen: http://www.universetoday.com

El mapa representa los puntos más altos del dosel de los bosques. Su resolución espacial es de un kilómetro y éste ha sido validado contrastándolo con información de una red de cerca de 70 sitios terrestres alrededor del mundo.

Los investigadores encontraron también que, en general, la altura de los bosques disminuye a elevaciones altas y suelen ser más altos en latitudes más bajas, disminuyendo en altura en la medida en que más cerca están de las zonas tropicales. Sin embargo, una excepción importante fue encontrada en torno a los 40 grados de latitud sur en los sureños bosques tropicales de Australia y Nueva Zelanda, donde se elevan eucaliptos de más de 40 metros de altura.

Por otro lado, las estimaciones hechas recientemente muestran que la altura de los bosques fueron más altos que en mediciones previas realizadas por el mapa ICESat, particularmente en los trópicos y en los bosques boreales, y fueron más cortas aún en en las regiones montañosas.

La precisión del nuevo mapa tiende a variar en función de los tipos de comunidades ecológicas en los bosques, y también depende en cómo éstos presentan diferentes tipos de distribución debido a la actividad humana o a la altura natural que éstos tienen.

“Nuestro mapa contiene una de las mejores descripciones realizadas hasta ahora sobre la altura de los bosques en la Tierra, tanto a nivel regional como global”, ha señalado Simard, y quien también ha mencionado que “éste estudio demuestra el tremendo potencial que tiene nuestro sistema de detección por láser para revelarnos nueva información sobre los bosques. Sin embargo, para monitorear a largo plazo la salud de los bosques de nuestro planeta y otros ecosistemas, se necesitarán nuevas observaciones por satélite”.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: www.nasa.gov

Placas similares a cuando se padece Alzheimer fueron eliminadas en ratones

Placas destructivas que se encuentran en el cerebro de los pacientes que padecen Alzheimer, han sido eliminadas satisfactoriamente -en ratones- cuando se les realizaba una prueba de cáncer.

El estudio, que ha sido publicado en la revista Science, reportó que las placas se destruyeron a velocidades muy aceleradas.

Las pruebas mostraron también que, una vez eliminadas éstas placas, se producía una mejora significativa en algunas funciones cerebrales.

Los especialistas dijeron que los resultados fueron prometedores, pero advirtieron que el efecto exitoso de las drogas en ratones, con frecuencia falla cuando es aplicado a las personas.

La causa exacta del Alzheimer sigue siendo desconocida, aunque algunas teorías lo atribuyen a la formación de grupos de proteínas llamadas beta-amiloides. Éste daño producido por la muerte de las células, eventualmente genera problemas de memoria e inhabilidad para pensar de forma clara.

El procedimiento de limpieza de placas de proteínas se ha convertido en algo cotidiando en la investigación para combatir dicha enfermedad y, de hecho, las drogas han sido probadas en ensayos clínicos con humanos.

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Del lado izquierdo se puede apreciar un cerebro afectado por Alzheimer, mientras que del lado derecho uno normal.

En el cuerpo, la función de eliminar beta-aminoácidos cae en apopoli-proteína E o ArpoE. De cualquier manera, tener la variante genética de la proteína ArpoE4 es uno de los mayores factores de riesgo para desarrollar la enfermedad.

Investigadores de la Universidad Case Western Reserve en Ohio, estaban investigando maneras de impulsar los niveles de la proteína ApoE, que en teoría debe reducir los niveles de beta-amiloides.

Ellos probaron Bexaroteno, una sustancia que ha sido probada para tratar cánceres de piel, que en ratones es una enfermedad parecida al Alzheimer.

Después de suministrar una dósis en ratones jóvenes, los niveles de beta-amiloides en el cerebro fueron rápidadamente disminuídos. El plazo fue de seis horas, se redujo un 25%, y se mantuvo por 70 horas.

En ratones viejos, con placas de amiloides establecidos, siete días de tratamiento redujo a la mitad el número de placas en el cerebro.

El estudio afirma también que hubo mejoras en las funciones cerebrales de los ratones después del tratamiento, específicamente en situaciones tales como construcción de nidos y habilidades relacionadas con la solución de pruebas con laberintos.

Para el investigador Paige Cramer, “éste es un hallazgo que no tiene precedentes. Anteriormente, el mejor tratamiento existente para la enfermedad de Alzheimer en ratones, requería muchos meses para reducir la placa en el cerebro”.

¿Pero en las personas funciona igual?

La investigación se encuentra ahora en un punto muy temprano por lo que los fármacos que se han utilizado para el experimento con ratones, no pueden ser utilizados con seguridad para tratamientos humanos.

Por su parte, el investigador asociado, Gary Landreth, define al estudio como particularmente excitante y gratificante y se mantiene como “potencialmente esperanzador como terapia para tratar la enfermedad de Alzheimer”.

Sin embargo, hizo hincapié en el hecho de que el medicamento sólamente ha sido probado con éxito en tres “modelos de ratones” que simulan los estados tempranos de la enfermedad, la cual, evidentemente, no es Alzheimer, por lo que advierte que no se intente utilizar en casa, debido a que la droga no ha sido probada -no se sabe- si podría funcionar en pacientes que padezcan ésta enfermedad, por lo que no indicaciones tampoco de que lo pueda hacer.

“Nosotros debemos ser muy claros: la droga funciona bastante bien en modelos de ratones. Nuestro siguiente objetivo es comprobar si actúa de manera similar en humanos”, ha dicho Landreth.

De hecho, su grupo está preparando comenzar ensayos en un puñado de personas para ver si existen efectos similares en humanos.

Hoy se sabe que la enfermedad de Alzheimer será cada vez más común en la medida en que la gente viva más tiempo. La Sociedad de Alzheimer predice que -sólamente en Inglaterra- el número de personas con demencia alcanzará el millón hacia el año 2021.

Para la doctora Anne Cobett, “éste fáscinante nuevo estudio podría ser el comienzo de un nuevo viaje hacia una potencial cura del Alzheimer. Sin embargo advierte: “la investigación se encuentra en sus comienzos, por lo que las personas que actualmente padecen la enfermedad no deben apresurarse para tomar ésta droga, ya que necesitamos mucho más investigación para establecer si ésta podría traer beneficios, o no, para los humanos”.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: www.bbc.co.uk

Los perros entienden mejor a los humanos que los chimpancés

Los chimpancés podrían ser nuestros parientes vivos más cercanos y, pese a ello, paradójicamente entienden menos nuestra reacciones a como las entienden los perros.

El estudio, que ha sido publicado en el repositorio de documentos científicos PLoS One afirma que, a los chimpancés, podría importales menos que a los perros -o no entender del todo- cuando una persona apunta con su dedo a un objeto determinado, ya que los canes tienen la capacidad de poner atención y saber precisamente qué es lo que quiere la persona.

“Nosotros pensamos que, en realidad, lo que sucede con los perros es que éstos están sufriendo adaptaciones especiales a las formas humanas de comunicación”, ha comentado Juliane Kaminsiki, coautora del estudio, y quien investiga en el área de psicología cognitiva en el Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva, y quien además a mencionado que “existen mútiples evidencias sugiriendo que las presiones producidas por la selección natural durante su domesticación, ha hecho que los perros se adapten perfectamente al ambiente humano”.

Los perros, incluso, pueden nacer ya con estas características debido a que, a las primeras seis semanas de vida, ya poseen éste comportamiento sin necesidad de tener entrenamiento previo.

Felinos domesticados también ponen atención a los seres humanos y pueden comprender el tipo de señal que se transmite apuntando a un objeto, como la realizada con los chimpancés y los perros.

Para el estudio, Kaminsky y sus colegas compararon la manera en que los perros y chimpancés comprendían gestos y señales humanas, y para llevar a cabo el experimento se puso a una persona lejos de un objeto específico (podía ver el objeto pero no tocarlo) mientras que ese objeto estaba al alcance del animal (éste lo podía ver e incluso tocar). Si el perro o el chimpancé recuperaban el objeto, eran recompensados con un premio que consistía en comida saborsa, de tal suerte que los chimpancés recibieron jugo de fruta o cacahuates, mientras que los perros obtuvieron como recompensa croquetas.

Los chimpancés, pese a que ignoraron los gestos y señales humanas, sí estuvieron interesados y motivados para obtener la recompensa de comida. De cualquier manera, los perros ganaron la prueba.

De hecho, se pudo comprobar que los chimpancés fallaron a la hora de comprender las intenciones referenciales de los humanos en la prueba, ya que éstos, los chimpancés, no pudieron ver la señal como algo importante para su objetivo de obtener comida, de tal manera que ellos símplemente ignoraron a los invesigadores durante el estudio.

“Nosotros sabemos que los chimpancés tienen una manera muy flexible de entender a los otros”, afirma Kaminski, pero no han desarrollado la tendencia de poner atención a los seres humanos cuando se trata de alcanzar objetivos.

Kaminski explica también que aún los lobos no tienen éstas habilidades: “Los lobos, aún cuando crecen en ambientes humanos, no son tan flexibles como los perros en lo que respecta a la comprensión de la comunicación humana… los perros pueden leer los gestos humanos desde edades muy tempranas”.

Y para los gatos, investigaciones previas han encontrado que felinos domesticados también ponen atención a los seres humanos y pueden comprender el tipo de señal que se transmite apuntando a un objeto, como la realizada con los chimpancés y los perros. Kaminski menciona, sin embargo, que los gatos que tienen ésta capacidad son pocos, posiblemente una selección muy pequeña de entre cientos de ellos, sugieriendo así que sólamente una muy pequeña proporción de gatos caseros están a la par de los perros en ésta habilidad innata para comprender a las personas.

Pese a que con ellos compartimos una gran carga genética, son incapaces de comprender gestos y señas humanas.

Pero el tipo de raza canina también tiene que ver mucho con ésta habilidad, de acuerdo con Marta Gácsi, de la Universidad Eötvös de Hungría, quien ha trabajado con otro equipo de investigación para examinar la capacidad que tienen los perros para darle sentido a la comunicación humana por gestos y señales. Y así pudieron descubrir que los perros de cacería y los ovejeros eran mejores que los perros que se utilizan para cuidar el ganado o para tirar los trineos.

“Sin embargo, estos resultados parecen poco sorprendentes debido a que hay una tendencia muy común para hacer suposiciones sobre explicaciones genéticas para las diferencias de comprensión entre perros y lobos” afirma Gácsi. “Nuestros resultados muestran que los investigadores deben ser muy cuidadosos a la hora de elegir a los diferentes tipos de razas de perros, cuando llevan a cabo experimentos sobre comportamiento”.

Con los chimpancés agregados ahora al estudio de las relaciones entre animales y personas, el equipo de investigadores están perplejos, y como muchos estudios y teorías de comunicación sostienen, ciertas habilidades esenciales pueden ser heredadas.

Los chimpancés están muy cerca de nosotros en el árbol familiar de los primates, y pese a ello no son capaces de entender gestos a través de señales con la misma habilidad con la que los perros. Ésto sugiere que la comunicación a través de señales y gestos podría ser una forma de comunicación que sólamente pertenece a los humanos, aunque la investigación con perros comienza a hacer tambalear ésta hipótesis.

Kaminski agrega: “Por lo tanto necesitamos estudiar con más detalle los mecanismos que están detrás de cómo los perros pueden comprender las formas de comunicación humanas”.

TRADUCCIÓN Y EDICIÓN de Julio García.

FUENTE: www.livescience.com